Sunderland oli lähellä saada Zlatanin vuosia sitten - Valioliiga - Ilta-Sanomat

Sunderland oli lähellä saada Zlatanin vuosia sitten

Zlatan Ibrahimovicin siirto Englannin Valioliigaan oli toteutua jo yli kymmenen vuotta sitten, kun ruotsalainen pelasi vielä Ajaxissa. Sunderland oli pelaajan kintereillä, eikä sopimus jäänyt kauaksi, käy ilmi Urheilusanomien jutusta. Sunderland pelaa sunnuntaina Zlatanin nykyistä seuraa Manchester Unitedia vastaan.

Zlatan Ibrahimovic upotti 2–0-maalin Sunderlandin verkkoon viime tapaninpäivänä. Joukkueet kohtaavat jälleen sunnuntaina.­

9.4.2017 12:00

On 26. elokuuta 2002. Peter Reid ja Mark Blackbourne ovat Newcastlen lento­kentällä matkalla Amsterdamiin. Heillä on vain yksi tavoite: värvätä Zlatan Ibrahimovic Ajaxista.

Vaikka Ajax ei ole ollut halukas luopumaan hyökkääjästään, ovat Sunderlandin edustajat toiveikkaita siitä, että sopuun päästään. He ovat saaneet Ibrahimovicin lähipiiriltä toiveita herättäviä viestejä.

Tuolloin seitsemän vuotta Sunderlandissa työskennellyt Reid haluaa vahvistaa hyökkäystään, sillä Niall Quinn on jäämässä eläkkeelle. Managerin ei tarvitse pohtia pitkään, kenet haluaa Quinnin korvaajaksi. Hän uskoo, että nuori ruotsalainen hyökkääjä voisi olla suuri tähti Valon stadionilla.

Reid on tiennyt Ibrahimovicista jo pitkään. Hän kuuli ruotsalaishyökkääjästä ensi kertaa vuoden 2001 alussa, kun Ibrahimovic pelasi vielä Malmössä. Andy King, kykyjenetsijä ja Reidin entinen joukkuetoveri Evertonista, otti yhteyttä Sunderlandin manageriin.

»Hän soitti minulle La Mangasta, Espanjasta, jossa Malmö pelasi harjoitusottelun. Hän sanoi nähneensä uskomattoman lahjakkuuden, jolla tuntui olevan Ruotsissa jo silloin iso sädekehä», Reid kertoo.

Malmössä pelannut nuorukainen nimeltä Zlatan Ibrahimovic herätti nopeasti eurooppalaisten suurseurojen kiinnostuksen.­

Sunderland ei kuitenkaan ollut ainoa englantilaisseura, joka oli havainnut lahjakkaan nuorukaisen. Arsenal oli iskenyt silmänsä Ibrahimoviciin jo ennen kuin tämä säväytti harjoitusleirillä Espanjassa. Lontoolaisseura kutsui hänet vierailulle harjoituskeskukseensa.

Zlatan vaikuttui nähtyään seuran harjoitusolosuhteet ja tavattuaan manageri Arsène Wengerin. Lopulta hän ei kuitenkaan siirtynyt Gunnersiin, koska häntä pyydettiin ensin koeleirille. Yhdessä Malmön urheilujohtajan kanssa Ibrahimovic päätti kieltäytyä kutsusta. Hän oli sitä mieltä, että Arsenalin olisi jo pitänyt tietää hänen kykynsä.

Zlatan oli noussut yhdeksi Euroopan suurimmista lahjakkuuksista, ja muutkin seurat tarkkailivat häntä. Southamptonin Euroopan-kykyjenetsijä Terry Cooper oli tiennyt hyökkääjästä jo jonkin aikaa.

»Tarkkailin häntä monta kertaa. Näin hänet La Mangassa ja myös Malmössä. Hänellä oli luontaista lahjakkuutta. Hän olisi voinut olla nopeampi, mutta hänen vikkelät aivonsa korvasivat sen. Hänessä oli särmää, kuten monessa huippu­pelaajassa. Näin hänessä paljon potentiaalia», Cooper sanoo.

 Hänellä oli luontaista lahjakkuutta. Hän olisi voinut olla nopeampi, mutta hänen vikkelät aivonsa korvasivat sen. Hänessä oli särmää, kuten monessa huippu­pelaajassa.

Cooper mainitsi Zlatanin kuukausittaisissa raporteissaan Southamptonin puheen­johtajalle Rupert Lowelle. He eivät kuitenkaan lopulta tehneet hänestä tarjousta, kun kohu hyökkääjä­talentin ympärillä kasvoi.

»Kun kuulimme eurooppalaisten suurseurojen tarkkailevan häntä, tajusimme ettemme saisi häntä. Ajax maksoi hänestä melkein yhdeksän miljoonaa euroa, joka oli silloin todella iso raha. Me painimme väärässä sarjassa.»

Cooper selittää, että englantilaisseurat eivät tuolloin pystyneet maksamaan nykyisen kaltaisia siirtokorvauksia.

»Tilanne oli silloin toinen. Nyt kaikki Valioliigan seurat voivat käyttää pelaajiin paljon rahaa, kiitos valtavien televisio­rahojen.»

Myös Reid epäonnistui ensimmäisessä yrityksessään houkutella Ibrahimovic Sunderlandiin. Entinen manageri kertoo nyt ymmärtävänsä, miksi Ibrahimovic valitsi Ajaxin. Hänkin viittaa Valioliigan tuolloiseen asemaan.

»Rehellisyyden nimissä Ajax oli siihen aikaan Sunderlandia isompi seura. Valioliiga ei ollut silloin yhtä iso kuin nykyisin, se oli vasta kasvamassa», Reid sanoo.

Kaikesta huolimatta Reid – joka seurasi aina hollantilaista jalkapalloa tarkasti – piti Ibrahimovicia silmällä. Reid toivoi, että saisi jonain päivänä värvättyä ison ruotsalaishyökkääjän, niin vakuuttunut hän oli tämän taidoista.

»Olen aina pitänyt isoista keskus­hyökkääjistä, mutta hän oli myös teknisesti lahjakas.»

Niin Zlatan siirtyi lopulta Ajaxiin, ja pian jalkapallomaailma sai tutustua nuoreen ruotsalaishyökkääjään. Sattumalta hänen ensimmäinen hetkensä kunnon parrasvaloissa tuli ottelussa englantilaista vastustajaa vastaan.

Kesällä 2001 Zlatan pelasi kauden avaavassa Amsterdamin-turnauksessa, jossa Ajax kohtasi vuosittain pari eurooppalaista huippujoukkuetta. Ottelussa Liverpoolia vastaan Zlatan teki tempun, josta tuli myöhemmin verkkohitti.

Yksi yksi vastaan -tilanteessa Stéphane Henchozia vastaan hän teki niin sanotun käärmeharhautuksen, jolla hän ohitti sveitsiläispuolustajan. Sekä harhautuksesta että Zlatanin tuota hetkeä koskevista kommenteista tuli kuuluisia.

»Ensin menin vasemmalle, niin hänkin. Sitten menin oikealle, niin hänkin. Sitten menin taas vasemmalle, ja hän lähti ostamaan hodarin.»

Ibrahimovicin alku Ajaxissa oli lupaava, mutta hän ei pysynyt samalla tasolla seuraavien kuukausien aikana. Hyökkääjän avauskausi Amsterdamissa oli haastava. Hänen oli vaikea löytää paikkaansa joukkueessa, joka rämpi kentällä.

Zlatan Ibrahimovicin alku Ajaxissa oli vaikea, ja Sunderland yritti kaapata nuoren ruotsalaisen itselleen.­

Kauden puolivälissä Ronald Koeman korvasi Co Adriaansen päävalmentajana. Vaikka Ajax voitti tuona vuonna lopulta tuplan, ei Ibrahimovicin tilanne parantunut. Itseluottamus oli kateissa eikä hän pystynyt vakuuttamaan ihmisiä kyvyistään. Jopa Ajaxin omat fanit buuasivat hänelle. Kauden loppupuolella Zlatan oli penkillä, ja häntä pidettiin joukkueen kakkos- tai kolmos­hyökkääjänä.

Kaikesta huolimatta Zlatan pelasi Japanin ja Etelä-Korean MM-kisoissa tuona kesänä. Kun hän palasi Ajaxiin, oli hänen asemansa edelleen jossain määrin epäselvä. Noihin aikoihin Sunderland sai vihiä tilanteesta. Seurassa ajateltiin, että nyt saattaisi olla tilaisuus kaapata ruotsalaishyökkääjä Englantiin.

Entinen jalkapallojohtaja Mark Blackbourne muistaa kuinka hän sai viestejä siitä, että Ibrahimovic voisi olla kiinnostunut siirrosta Sunderlandiin.

»Saimme vihjeen, jonka mukaan hän oli tyytymätön tilanteeseensa Ajaxissa. Joukkueessamme oli kaksi ruotsalaispelaajaa – Stefan Schwarz ja Joachim Björklund – ja muistan erityisesti Stefanin antaneen meille sisäpiirintietoa, jonka mukaan Zlatan saattaisi suhtautua positiivisesti mahdolliseen siirtoon», Blackbourne kertoo.

Vuoden 2002 Amsterdamin-turnaus koitti. Ensimmäisenä iltana, 2. elokuuta, Ajax pelasi Manchester Unitedia vastaan: Zlatan teki maalin kotijoukkueen vakuuttavassa 2–1-voitossa.

»Sillä hetkellä päätimme, että haluamme hänet. Ajattelimme, että tästä kaverista riittäisi vielä iloa meille», Blackbourne muistelee.

Kohu Ibrahimovicin ympärillä kasvoi, ja Ajax näytti haluavan pitää hänestä kiinni. Silti Blackbourne oli toiveikas.

»Turnauksen jälkeen vaikutti yhä siltä, että hän oli napattavissa Sunderlandiin. Schwarz ja myös Ibrahimovicin agentti näyttivät vihreää valoa.»

Siirtoikkunan lopulla Blackbourne ja Reid matkasivat Amsterdamiin. He pyrkivät Ajaxin johdon puheille.

»Aluksi he eivät halunneet ottaa meitä vastaan, mutta puhuimme heidät ympäri ja tapasimme lopulta teknisen johtajan Leo Beenhakkerin

Vierailun aikana Blackbourne ja Reid törmäsivät yllättäen itse päähenkilöön.

»Omituista kyllä, kun saavuimme Amsterdam Arenalle tapaamista varten, Ibrahimovic käveli ohitsemme matkalla harjoituksiin. Hän tervehti meitä, sillä hän tunnisti Peterin», Blackbourne kertoo.

»Kun puhuimme Beenhakkerin kanssa, hän sanoi, etteivät he halunneet myydä. Teimme kuitenkin noin viiden miljoonan punnan (kahdeksan miljoonaa euroa) arvoisen tarjouksen. Beenhakker torjui sen, mutta onnistuimme pitämään yllä keskustelua, jolloin ehdin soittaa puheenjohtajalle Bob Murraylle. Hän sanoi: ”Jos uskotte yhden lisämiljoonan ratkaisevan, antaa mennä.” En kuitenkaan seurannut hänen ohjeitaan, sillä nostimme tarjousta parilla miljoonalla noin seitsemään miljoonaan puntaan (11 miljoonaa euroa). Halusimme tehdä kaupat, ja uskoimme pelaajan olevan valmis siihen.»

Reid muistaa asian samoin.

»Uskoin todella, että meillä oli mahdollisuus saada hänet.»

Ajax piti kuitenkin päänsä ja sanoi, ettei hyökkääjä ole kaupan. Sunderland värväsi lopulta Tore Andre Flon (6,75 miljoonaa puntaa) ja Marcus Stewartin (3,25 miljoonaa puntaa). Blackbournen mukaan he eivät enää myöhemmin yrittäneet hankkia Ibrahimovicia.

»Sen jälkeen meillä ei ollut koskaan enää tilaisuutta värvätä Zlatania. Tuon vuoden lokakuussa Peter Reid jätti seuran, ja kauden päätteeksi Sunderland putosi sarjasta.»

 Olisi ollut upeaa nähdä Zlatan pelaamassa Kevin Phillipsin rinnalla.

Sunderlandin entinen johtaja voi vain kuvitella, mihin suuntaan asiat olisivat voineet mennä, jos siirto olisi toteutunut.

»Se oli suuri sääli. Olisi ollut upeaa nähdä Zlatan pelaamassa Kevin Phillipsin rinnalla. Yhdessä he olisivat varmasti rikkoneet kaikki maaliennätykset.»

Niin Zlatan pysyi Ajaxissa, ja siitä hetkestä lähtien hän alkoi pelata todella hyvin. Hänen toinen ja kolmas kautensa seurassa olivat menestyksekkäitä. Zlatan muistelee omaelämäkerrassaan kuulleensa myös Southamptonin olleen kiinnostunut hänestä, kun hän keräsi nimeä Ajaxissa. Tuolloin hän oli kuitenkin jo asettanut tavoitteensa korkeammalle.

Zlatan ei siirtyi Ajaxista Juventukseen, ja Sunderland jäi nuolemaan näppejään.­

Juventus osti hyökkääjän 2004, ja seuraavina vuosina ajatus Zlatanista pelaamassa Englannissa tuntui kaukaiselta. Vaikutti jopa siltä, että ilmassa oli molemminpuolista antipatiaa. Kahden Juventus-vuotensa aikana Ibrahimovic pelasi kahdesti englantilaisjoukkuetta vastaan Mestarien liigan pudotuspeleissä (Liverpool 2005, Arsenal -06) ja hävisi molemmilla kerroilla. Nämä tulokset eivät varsinaisesti kasvattaneet hänen mainettaan Englannissa.

Zlatanin pelatessa 2008 Interissä hän kohtasi jälleen Liverpoolin Euroopan kentillä, ja jälleen Liverpool eteni jatkoon. Muistellessaan tuota otteluparia Ibrahimovic tunnusti turhautumisensa. Hyökkääjä oli noihin aikoihin lievästi loukkaantunut mutta yritti silti pelata saavuttaakseen jotain Mestarien liigassa. Hän ei kuitenkaan pystynyt estämään tappiota ja muistelee kirjassaan, kuinka englantilaisfanit buuasivat hänelle.

»Suhteeni englantilaisten kannattajien ja lehdistön kanssa ei ole koskaan toiminut. Nyt minua kutsuttiin kiukuttelevaksi primadonnaksi ja Euroopan yliarvostetuimmaksi pelaajaksi.»

Noihin aikoihin ajatus Zlatanista pelaamassa Englannissa oli aika etäinen.

Tuo tunne alkoi kuitenkin heikentyä seuraavina vuosina. Zlatan pelasi edelleen englantilaisseuroja vastaan Mestarien liigassa ja putosi kaksi kertaa uudelleen. Inter hävisi ManUlle 2009 ja Milan Tottenhamille 2011.

Myös voittoja tuli. Zlatan voitti Arsenalin niin Barcelonan (2010) kuin Milanin (2012) paidassa. Näiden lisäksi muistetaan historiallinen Englanti-maaottelu, jossa Zlatan teki neljä maalia Ruotsin voittaessa 4–2. Maaleista viimeisen hän potkaisi päänsä yli lähes 30 metristä.

Tuolloin Zlatanin asenne Englantia ja englantilaista jalkapalloa kohtaan näytti lieventyneen. Silti siirto Valioliigaan oli yhä kaukainen ajatus, sillä Zlatan oli juuri allekirjoittanut jättisopimuksen PSG:n kanssa.

Vuotta myöhemmin, syyskuussa 2013, Zlatan sanoi BBC:n haastattelussa, ettei usko siirtyvänsä Englantiin enää loppu-uransa aikana.

»Luulen, että aika on ajanut Englannista ohi. Olen nyt yli 30-vuotias, ja minulla on PSG:ssä iso rooli. En usko siirtoon, vaikka koskaan ei tiedä, mitä jalkapallossa tapahtuu. Aina kun suunnittelen tulevaisuuttani, muutan mieltäni.»

Niin tapahtui nytkin. Zlatan pelasi vielä kolme vuotta Pariisissa, muttei jatkanut sopimustaan, kun se umpeutui 2016. Tämä tapahtui samaan aikaan, kun José Mourinhosta tuli ManUn manageri. Alkoi puhe Zlatanin siirtymisestä portugalilaismanagerin alaisuuteen. Kaksikko oli työskennellyt menestyksekkäästi yhdessä Interissä kaudella 2008–09.

Zlatanin ei uskottu koskaan siirtyvän englantilaiseen seuraan, mutta toisin kävi.­

Kun Ibrahimovic oli lähdössä Barcelonasta 2010, huhujen mukaan Unitedin paikallisvastustaja Manchester City oli kiinnostunut hänestä. Silloin hyökkääjä päätti mennä Milaniin. Kuusi vuotta myöhemmin hän sitten siirtyi Manchesteriin, tosin kaupungin toiseen joukkueeseen.

Toinen mielenkiintoinen fakta on se, että Zlatan sanoi samassa BBC:n haastattelussa 2013 erittäin positiivisia asioita nykyisestä joukkuetoveristaan Wayne Rooneysta.

»Pidän Wayne Rooneysta. Minusta hän on fantastinen jalkapalloilija. Voin kuvitella hänen pelaavan rinnallani. Minulle Rooney ei ole pelaaja, joka tekee 40 maalia kaudessa. Sen sijaan hän on pelaaja, joka auttaa kumppaniaan tekemään paljon maaleja, sillä hän tekee töitä yhdelle, kahdelle, ehkä kolmelle muulle pelaajalle. Näyttää siltä, että hänellä on kova voitontahto. Kuten minä, hänkään ei pidä häviämisestä», Rooney sanoi.

Nyt pelatessaan yhdessä he ovat asettaneet tavoitteekseen menestyä Unitedin riveissä. Joukkue on edelleen jatkossa Euroopan liigassa ja tavoittelee paikkaa neljän parhaan joukossa Valioliigassa. Tänä sunnuntaina he voivat ottaa askeleen oikeaan suuntaan Valon stadionilla, joka toivotti Zlatanin tervetulleeksi monta vuotta sitten.

Urheilusanomat 14/2017

Artikkeliin liittyviä aiheita

Osion tuoreimmat

Luitko jo nämä?