Heti Jesse Puljujärven jälkeen NHL:ään varattiin 2016 toinenkin suomalainen superlupaus – mihin katosi Olli Juolevi?

Heti Jesse Puljujärven jälkeen NHL:ään varattiin 2016 toinenkin suomalainen superlupaus – mihin katosi Olli Juolevi?

Julkaistu:

nhl
NHL:ään varattiin vuonna 2016 suomalaislupaukset numeroilla 4 ja 5. Heistä kumpikaan ei pelaa sarjassa. Toisesta tiedetään lähes kaikki, toisesta ei juuri mitään.
Vuoden 2016 varaustilaisuus NHL:ään oli suomalaisittain historiallinen: Viiden ensimmäisen vuoron aikana huudettiin kolme sinivalkoista nimeä. Toisena meni Patrik Laine, neljäntenä Jesse Puljujärvi ja viidentenä Olli Juolevi.

Nyt, kolme ja puoli vuotta myöhemmin, vain yksi heistä pelaa NHL:ssä. On selvää, että jotakin on mennyt pahasti vikaan. Puljujärven tilanne on kaikille jääkiekkoa seuraaville tuttu, mutta Juolevi on jäänyt varjoihin.

21-vuotias puolustajalupaus ei ole raapaissut vielä piirron piirtoa jäähän NHL-kaukaloissa.

Varauksen jälkeen Juolevi on ehtinyt pelata jo kolmessa eri sarjassa, mutta Vancouver Canucksin pukuhuoneen ovet ovat pysyneet säpissä. Juolevi itse uskoo vakaasti, että tällä kaudella asia muuttuu.

– Kun pystyn pelaamaan terveenä, tilaisuus NHL:ssä tulee varmasti ja pystyn käyttämään sen hyväkseni, Juolevi sanoo itsevarmasti.

Palataan vielä ajassa taaksepäin. Juolevi on suurelle yleisölle yhä sen verran tuntematon tapaus, että hänen urapolkunsa tähän pisteeseen on syytä kerrata.

Helsingistä lähtöisin olevan puolustajan kiekkouran pohjat luotiin ensin Itä-Helsingin Kiekossa ja myöhemmin Jokerien junioreissa. Vuosina 2014 ja 2015 hänet valittiin parhaaksi puolustajaksi A- ja B-nuorten pääsarjassa. Pelejä kertyi runsaasti myös eri nuorisomaajoukkueissa.

Kesällä 2015, 17-vuotiaana, Juolevi päätti lähteä Kanadan Ontarioon maineikkaan juniorijoukkueen London Knightsin riveihin.

– Kun Jokerit vaihtoi KHL:ään, näytti siltä, ettei seurasta löydy juniorille polkua eteenpäin. Olin kuullut paljon hyvää Londonista. Siellä oli hyvä valmennus, ja halusin oppia pohjoisamerikkalaista peliä.

– Näin jälkikäteen ajateltuna se oli loistava ratkaisu.

Kausi 2015–16 oli Juoleville todellinen tykkisesonki. Hänet tiedettiin toki huippulupaukseksi jo sitä ennen, mutta varausnumero nousi kauden mittaan kohisten.

Juolevin loistokautta auttoivat huippupelaajat ympärillä. Londonissa rinnalta löytyivät muun muassa Mitch Marner, Matthew Tkachuk, Christian Dvorak ja Victor Mete. Poikkeuksellisen nimekäs joukkue voitti Kanadan junioriliigamestaruuden Memorial Cupin. Juolevi nakutti kovia tehoja joukkueen kärkipuolustajana ja ykkösylivoimassa.

Samaan kauteen osui myös MM-kultaan päättyneet alle 20-vuotiaiden kotikisat. Siellä Juolevi takoi yli pisteen pelissä hirmuketjun Puljujärvi–Sebastian AhoPatrik Laine takana ja heidän rinnallaan ylivoimassa. Hänet valittiin turnauksen tähtikentälliseen.


Juhannuksena Juolevi varattiin kulmakiveksi Canucksin kasaamaan uudisrakennukseen. Odotukset kiekkohullussa kaupungissa olivat tapissa.

Heti ensimmäisenä syksynä 18-vuotias kiekollinen puolustaja säväytti NHL-joukkueen harjoitusleirillä, mutta Canucks päätti lähettää timanttinsa vielä kehittymään Londoniin. Siinä ei ollut mitään yllättävää, sillä aniharva 18-vuotias pelaa puolustajana NHL:ssä.

Seuraava kausi OHL:ssä sujui mallikkaasti, mutta toisenakaan syksynä Canucksin harjoitusleiriltä ei irronnut pelipaikkaa NHL:stä. Tällä kertaa Juolevin otteita kritisoitiin etenkin mediassa voimakkaasti. Esiin nousi toistuvasti termi pehmeä.

Sen jälkeen seuraavaksi osoitteeksi tuli TPS, kun sopimusteknisistä syistä Juolevia ei voitu lähettää AHL:ään kaudeksi eikä juniorisarjoissa ollut enää haastetta.

Ensimmäinen kausi edustustasolla oli lopulta onnistunut, vaikka mitään dominointia viivalla ei nähtykään. Juolevi kykeni nostamaan tasoaan SM-liigan pudotuspeleissä ja oli tärkeä pelaaja välieriin yltäneessä joukkueessa.

Siitä matkan piti jatkua NHL:ään.

Ei jatkunut. Kuvaan astuivat loukkaantumiset. Kesä 2018 meni pipariksi selkäleikkauksen takia.

Juolevi ehti kuntoutua juuri harjoitusleirille, mutta kolmaskaan kerta ei tuonut NHL-paikkaa. Tällä kertaa matka jatkui toiselle puolelle Pohjois-Amerikkaa, New Yorkin osavaltion pikkukaupunki Uticaan, jossa Canucksin farmijoukkue Comets pitää majaansa.

Syyskausi 2018 alkoi hyvin, ja Juolevi takoi kovaa jälkeä AHL:ssä. 18 pelissä syntyi 13 tehopistettä. NHL siinsi taas silmissä.

– Silloin oli kaikin puolin hyvä meininki, ja sain paljon positiivista palautetta. Tuntui, että jos jatkan samalla tavalla, saan varmasti kauden aikana kutsun Canucksiin.

– Sitten menikin polvi, Juolevi huokaa.

Kauden 19. ottelu romutti suunnitelmat. Juolevin polvi vääntyi taklaustilanteessa, ja edessä oli jälleen leikkaus. Kausi oli paketissa jo marraskuun puolivälissä.

– Se oli kova paikka. Harmitti ja turhautti. Se oli epäonninen tilanne, jolle en voinut mitään. Puhdas taklaus.

Palataan taas nykyhetkeen. Monet kiekkofanit ovat unohtaneet Juolevin: Kolmen ja puolen vuoden takaisen viitosvarauksen tapaus on päätynyt mappiin, jonka päällä lukee ”hukatut superlupaukset”.

Käynnissä on neljäs kausi varauksen jälkeen. Reilu kuukausi sitten Juolevi oli jälleen mukana Vancouverin harjoitusleirillä, mutta viesti oli vanha tuttu – ei asiaa NHL:ään.

Päätös oli ymmärrettävä. Puolustaja oli kuntouttanut taas koko kesän vammaansa. Lääkärit antoivat viime tipassa luvan osallistua leirille, mutta eivät harjoituspeleihin. Riskejä leikatun polven suhteen ei haluttu ottaa.

– Vancouverista perusteltiin farmikomennus sillä, että olen ollut todella pitkään pois, ja tässä vaiheessa on kaikille järkevämpää, että saan pelituntuman takaisin AHL:ssä ja pääsen omalle tasolleni.

– Olen puhunut paljon Canucksin kanssa. He tietävät, että pystyn pelaamaan tulevaisuudessa siellä ja auttamaan joukkuetta.


Utica Comets aloitti AHL-kauden kahdeksan ottelun voittoputkella. Joukkueen ykköspakki Juolevi on pelannut jatkuvasti yli 20 minuuttia ja saanut isoa vastuuta sekä yli- että alivoimissa. Yhteensä 11 ottelun jälkeen kasassa on kuusi syöttöpistettä.

– Kausi on alkanut hyvin. Olen päässyt heti hyvin peliin mukaan. Pitkän tauon jälkeen tietysti vähän jännitti, miten lähtee kulkemaan.

– Polvi on nyt hyvässä kunnossa. Joka päivä täytyy pitää erityisen hyvää huolta paikoista, ettei tule mitään uusia vaivoja. Nyt on tuntunut kuitenkin hyvältä.

Pudotuspelipaikasta nyt tosissaan taistelevan Canucksin puolustus on vahvistunut viime kaudesta, mutta se ei huoleta Juolevia. Hänen ainoa tavoitteensa on nousta kuluvalla kaudella pysyvästi NHL:ään.

– Uskon siihen vakaasti. Olen saanut lisää itseluottamusta, kun kausi on alkanut hyvin. Olen huomannut, etteivät taidot ole hävinneet mihinkään. Pystyn pelaamaan hyvällä tasolla joka ilta. Kun saan mahdollisuuden, pystyn varmasti auttamaan Vancouveriakin.

– Kiekollinen peli on aina ollut vahvuuteni, mutta puolustuspeliä yritän saada joka päivä paremmaksi. Puolustajana pitää pystyä myös puolustamaan.

Vancouverissa varsinkin monet faneista ovat menettäneet toivonsa Juolevin suhteen: Korkea varausvuoro on muuttunut tietyllä tavalla rasitteeksi, sillä häneltä odotetaan jopa liikoja.

Fanit ovat kironneet moneen kertaan seurajohtoa suomalaisen varaamisesta. Seuraavilla numeroilla tilaisuudessa poimittiin Londonin joukkuekaveri Tkachuk (Calgary) ja Clayton Keller (Arizona), jotka ovat ehtineet takoa NHL:ssä jo pitkälle toista sataa tehopistettä mieheen.

Juolevi oli ensimmäisenä varattu puolustaja. Myöhemmin menivät muun muassa Mikhail Sergatshjov ja Charlie McAvoy, jotka ovat hekin jo todistaneet tasonsa NHL:ssä.

Vuoden 2016 17:stä ensimmäisestä varauksesta Juolevi on ainoa, joka ei ole vielä pelannut NHL:ssä.


Jos Juolevi vain pysyy terveenä, ensimmäiset NHL-pelit ovat todennäköisesti edessä tällä kaudella. Varausnumerolla on myös hyvät puolensa, sillä viitosvaraukselle annetaan taatusti näytönpaikka kirkkaissa valoissa toisin kuin alemmilla kierroksilla poimituille.

Vaikka pääsy vuosien odotuksen jälkeen ensi kertaa NHL-kaukaloon olisi varmasti Juoleville henkisesti iso asia, hän ei tavoittele pelkkää debyyttiä sarjassa. Katse on pidemmällä.

– Tiedän, että kun pääsen NHL:ään, haluan pysyä siellä. Monen pelaajan kohdalla on nähty, että saa sen viisi peliä ja sitten putoaa takaisin AHL:ään. Ei sekään ole paras homma. Mitä olen Vancouverin kanssa puhunut, heillekin on selkeä homma, etteivät he halua minua siihen kyytiin.

– Uskon ja tiedän, että mahdollisuus NHL:ssä tulee. Haluan osoittaa joka päivä, että haluan sen paikan ja olen sen arvoinen.

On syytä muistaa, että Juolevi on yhä vasta 21-vuotias. Hänen uransa on kaikkea muuta kuin taputeltu.

Esimerkiksi kaikkien aikojen suomalaisten NHL-puolustajien joukkoon lukeutuvat Kimmo Timonen ja Sami Salo pelasivat ensimmäiset ottelunsa taalaliigassa 23- ja 24-vuotiaina.

Juolevi voi alkukankeuksista huolimatta tehdä vielä pitkän ja komean NHL-uran. Kun koko nuoren Canucks-ryhmän tulevaisuus näyttää kirkkaalta, menestykseen on kaikki mahdollisuudet.

Niiden vastineeksi Juolevilla riittää kehittämisen varaa. Hän itse puhuu puolustuspelin kehittämisen tärkeydestä. Samaa painottaa Urheilulehden asiantuntija Ismo Lehkonen.

– Kun 18- tai 19-vuotiaat tulevat NHL:ään, siinä on aina haasteita. On paikkoja, jossa he ovat saaneet elää kuin pellossa. Juolevi sai nuorena tehdä kentällä ihan mitä halusi. Hän hyökkäsi, hyökkäsi ja hyökkäsi, Lehkonen sanoo.

– NHL on yksinkertaisesti todella kova sarja. Siellä ei pääse peliä karkuun. Jos puolustaja ei ole puolustussuuntaan luotettava, ei sellaista uskalleta peluuttaa. Se pitää oppia, mutta aikaahan vielä on. Kuten olen aina sanonut, puolustajan paras ikä on 28 vuotta.

188-senttisellä ja 90-kiloisella kiekollisesti taitavalla ja hyvin peliä lukevalla Juolevilla on kaikki ominaisuudet nousta NHL-puolustajaksi. Quinn Hughesin ja Tyler Myersin tulon myötä Vancouverin puolustuksesta ei kuitenkaan löydy ilmaisia pelipaikkoja.

– Juolevin kohdalla alkujaan visio oli tietenkin, että hän pyörittää ykkösylivoimaa ja dominoi alakertaa ns. pelinrakentajana. Nyt on täytynyt ottaa askelia taaksepäin. Nyt pitää löytää se reitti, jota pitkin hän lähtee murtautumaan.

– Ei kannata lähteä haukkaamaan missään nimessä liian isoa palaa vaan asettaa tähtäin sinne kuusikon numeroille 4–6. Silloin tulemme taas siihen, että hänen täytyy pystyä puolustamaan ihan helvetin hyvin.
Urheilulehdessä tällä viikolla: