Alaskalainen Jessica, 17, katosi metsään juhlittuaan syntymä­päiväänsä – murhaaja löytyi 24 vuotta myöhemmin 4 000 kilometrin päästä - Ulkomaat - Ilta-Sanomat

Alaskalainen Jessica, 17, katosi metsään juhlittuaan syntymä­päiväänsä – murhaaja löytyi 24 vuotta myöhemmin 4 000 kilometrin päästä

Jessica Baggenin, 17, murhaa vuonna 1996 tutkinut paikallispoliisi herätti tutkinnan uudelleen henkiin edettyään urallaan. Tutkijoiden sitkeä ahertaminen johti lopulta tapauksen selviämiseen tällä viikolla.

Tämä kuva otettiin Jessica Baggenista hänen juhliessaan syntymäpäiväänsä toukokuussa 1996. Muutamaa tuntia myöhemmin hän oli jo kuollut.­

13.8. 23:27

Alaskalaisessa Sitkan kaupungissa asunut Jessica Baggen täytti 17 vuotta toukokuussa 1996. Hän juhli merkkipäiväänsä sisarensa asunnolla ystävänsä kanssa ennen kuin päätti aamuyön varhaisina tunteina lähteä taittamaan kotimatkaa yksin.

Kotiin oli alle kaksi kilometriä, mutta sinne Jessica ei koskaan saapunut.

Aamulla vanhemmat huomasivat, ettei tytär ollut palannut yöllä kotiin. Kun Jessicaa ei kuulunut seuraavaankaan aamuun mennessä, isä meni poliisilaitokselle tekemään katoamisilmoituksen.

Jessica Baggen ehti täyttää 17 vuotta ennen kuolemaansa.­

Sitkan poliisilaitoksella organisoitu etsintä- ja pelastusryhmä keskittyi käymään läpi läheisen joen länsipuolella olevaa metsäistä aluetta. Pian jonkun silmiin osui paita, jollainen Jessicalla oli ollut yllään viimeksi nähtäessä.

Parin tunnin kuluttua, kaksi päivää katoamisensa jälkeen, Jessican hätäisesti haudattu ruumis löydettiin kaatuneen puunrungon takaa, läheltä metsän läpi kulkevaa pyöräilypolkua. Myös suurin osa tytön tavaroista ja vaatteista löydettiin hänen ruumiinsa läheisyydestä.

Käynnistyi murhatutkinta.

Väärä mies tunnusti teon

Yhdeksän päivää myöhemmin esiin astui mies, joka tunnusti raiskanneensa ja murhanneensa Jessican. Moni todisteista viittasi mieheen, mutta kuukausien selvittelyn jälkeen kävi ilmi, että yksikään rikospaikalta kerätyistä fyysisistä todisteista ei yhdistänyt epäiltyä tekoon.

Miestä syytettiin murhasta ja raiskauksesta oikeudessa alkuvuodesta 1997, mutta lopulta hänet todettiin syyttömäksi.

Tämä arkistokuva Sitkan kaupungista otettiin sattumalta samana päivänä, jona Jessica Baggenin ruumis löydettiin.­

Poliisi jatkoi etsintää löytääkseen miehen, joka sopisi rikospaikalta eristettyyn DNA-näytteeseen. Yli 100 mahdollista epäiltyä antoi poliisille DNA-näytteensä, mutta yksikään ei ollut se, jota etsittiin.

Tutkinta kuivui kasaan, jäljet kylmenivät ja tapaus näytti jäävän ratkaisematta.

Tulos varmistui maanantaina

Tämän viikon keskiviikkona, reilut 24 vuotta Jessican kuoleman jälkeen, Alaskan poliisiviranomaisilla oli kerrottavanaan uutinen: Murhaaja oli tunnistettu DNA-näytteen perusteella.

Mies ei kuitenkaan koskaan joutunut vastaamaan teoistaan oikeuden edessä.

– Jessica Baggenin raiskauksesta ja murhasta epäilty austinilainen Steve Branch, 66, surmasi itsensä elokuun 3. päivänä 2020 kiistettyään tutkijoille tietävänsä mitään rikoksesta sekä kieltäydyttyään antamasta DNA-näytettään verrattavaksi rikospaikalta 24 vuotta sitten kerättyyn näytteeseen, Alaskan osavaltion poliisi kertoi tiedotteessaan.

Branchin DNA-näyte saatiin kuitenkin otettua ruumiinavauksen yhteydessä, ja maanantaina testin tulokset olivat valmiit. Ne varmistivat Branchin DNA-näytteen vastaavan murhapaikalta ja Jessican ruumiista kerättyjä näytteitä.

”Kävelin päällikön huoneeseen kansio kainalossani”

Jessican murhaa Sitkan poliisissa alun perin tutkinut etsivä Dave Tugmon oli vuosien kuluessa edennyt urallaan ja siirtynyt vastaamaan Alaskan osavaltion poliisin ratkaisemattomia tapauksia tutkivan yksikön toiminnasta. Vuonna 2007 hän herätti uudelleen henkiin Jessican tapauksen tutkinnan.

– Jokaisella eläkkeelle jäävällä poliisilla vaikuttaa olevan se yksi tapaus, josta he eivät pysty päästämään irti. Sellainen, joka vainoaa heitä. Tämä tapaus oli sitä minulle, Tugmon kertoi.

– Kävelin päällikön huoneeseen kansio kainalossani ja sanoin hänelle, että meidän on otettava Jessican tapaus asiaksemme, nyt jo eläkkeelle jäänyt etsivä jatkoi.

Kuten viime vuosina niin monessa muussakin vanhassa murhamysteerissä, myös tässä ratkaisevaksi osoittautuivat yhä edistyneemmäksi kehittynyt DNA-tekniikka sekä julkiset DNA-tietokannat.

Syytettiin toiseen teiniin kohdistuneesta teosta

Syksyllä 2018 murhaajan näytteestä luotiin profiili, joka ladattiin seuraavan vuoden helmikuussa useisiin sukututkijoiden suosimiin tietokantoihin. Viime vuoden loppuun mennessä poliisille oli ilmaantunut epäilty, Steve Branch.

Kävi ilmi, että Branch oli asunut Sitkassa Jessican murhan aikoihin. Vain paria kuukautta aiemmin Sitkan poliisi oli tutkinut Branchin mahdollista osuutta toiseen paikalliseen teinityttöön kohdistuneeseen seksuaalisen väkivallan tekoon.

Branch sai tapauksesta syytteen ja hänet pidätettiin kuukausi Jessican murhan jälkeen. Mies kuitenkin vapautettiin seuraavana vuonna järjestetyssä oikeudenkäynnissä.

Vuonna 2010 Branch muutti Arkansasiin, jonne jäi pysyvästi.

Alexanderin saaristossa sijaitseva 9000 asukkaan Sitka on Alaskan neljänneksi suurin kaupunki. Jessica Baggenin murhaaja jätti sen taakseen vuonna 2010.­

Kului vielä kymmenen vuotta, ennen kuin Alaskan poliisi pyysi virka-apua kollegoiltaan Arkansasissa. Paikallinen poliisi yritti viikkojen ajan turhaan saada haltuunsa Branchin DNA-näytettä, mutta lopulta ratkaisevaksi johtolangaksi osoittautui miehen sukulaisen näyte.

Se viittasi siihen, että Steve Branch oli erittäin todennäköisesti Jessican ruumiista ja rikospaikalta kerättyjen näytteiden lähde.

Ulkoilusta pitävä isoisä

Tämän kuun ensimmäisinä päivinä Alaskan poliisin tutkijat matkustivat yli 4 000 kilometrin matkan Arkansasiin ja yrittivät päästä Branchin puheille. Miehen kieltäydyttyä vapaaehtoisesta näytteen antamisesta, poliisit lähtivät hankkimaan etsintälupaa voidakseen ottaa sen pakolla.

Poliisien lähdettyä Branchin ovelta kului vain puoli tuntia, kun mies oli ampunut itsensä.

Tämä kuva otettiin Jessica Baggenista hänen juhliessaan syntymäpäiväänsä toukokuussa 1996. Muutamaa tuntia myöhemmin hän oli jo kuollut.­

– Vaikka mikään ei helpota tuskaa tai tuo Jessicaa takaisin, olen nöyrä ja ylpeä siitä työstä, jota monet viranomaiset tekivät vuosien ajan saadakseen lopputuloksen hänen perheelleen ja ystävilleen. He eivät koskaan unohtaneet Jessicaa ja häntä rakastaneita ihmisiä, Alaskan turvallisuusviraston johtaja Amanda Price sanoi.

Verkosta löytyvän muistokirjoituksensa mukaan Steve Branch oli kuollessaan naimissa oleva kahden aikuisen lapsen isä, kahden lapsen isoisä sekä puolisonsa lasten isäpuoli.

Hänen kerrotaan nauttineen ulkoilusta ja erityisesti metsästyksestä sekä kalastuksesta.

Osion tuoreimmat

Luitko jo nämä?