Oudot valaskuolemat ihmetyttävät Yhdysvaltojen länsirannikolla – ”Poikkeuksellinen tapahtuma”

Julkaistu:

Yhdysvaltain hallinnon biologit ovat aloittaneet selvityksen siitä, mikä aiheutti ainakin 70:n rannoille huuhtoutuneen harmaavalaan kuolemat.
Harmaavalaiden ruhoja on löydetty Yhdysvaltain länsirannikolta Kaliforniasta Alaskaan saakka. Useat kuolleista valaista olivat riutuneet laihoiksi, viranomaiset kertoivat perjantaina.

Yhdysvaltain liittovaltion sää- ja valtamerentutkimusorganisaatio NOAA:n mukaan valaiden joukkokuolema on ”poikkeuksellinen tapahtuma”, minkä johdosta tapaus vaatii tarkempaa selvitystyötä, kertoo Reuters.

Tänä vuonna on Kalifornian vesillä havaittu 37 kuollutta harmaavalasta sekä kolme Oregonin, 25 Washingtonin ja viisi Alaskan osavaltioissa. Kanadan länsirannikolta on löydetty lisäksi viisi kuollutta valasta.

Useiden menehtyneiden valaiden havaittiin menettäneen rasvakerrostaan. Tämä on tutkijoiden mielestä osoitus siitä, että kuolemien aiheuttajana on ollut ravinnon vähyys Beringinmeren ja Tšuktšimeren dramaattisesti lämmenneissä vesissä Alaskan edustalla.

Normaalisti harmaavalaat viettävät kesän näillä pohjoisen merialuilla keräten suurimman osan vuotuisesta ravinnostaan rasvakerrokseensa, jota tarvitsevat muuttaessaan talvehtimaan etelämmäs Meksikon edustalle ja jälleen keväisin takaisin Alaskaan.

Tiedemiesten mukaan merien jääpeite on kuitenkin ollut pohjoisessa ennätyksellisen pieni, joten veden lämpötila on noussut normaalia korkeammalle. Tiedemiesten mukaan todennäköinen syy tähän on ihmisen aiheuttama ilmastonmuutos.

– Monet tutkituista valaista olivat laihtuneita ja aliravittuja, mikä viittaa siihen, etteivät ne olleet saaneet tarpeeksi ravintoa edellisellä oleskelukaudellaan Arktisella alueella, totesi NOOA:n tiedottaja Michael Milstein.
NOAA:n mukaan valaiden viime kesäiset olosuhteiden muutokset ovat ilmeisesti vaikuttaneet nyt, kun valaat tekevät vuosittaista muuttoaan pohjoiseen.

– Arktinen alue on hyvin hyvin nopean muutoksen alla ja valaiden täytyy nyt opetella sopeutumaan tilanteeseen, totesi Washingtonin yliopiston meritutkija Sue Moore perjantaina.

Moore huomauttaa, että jääkerroksen puute saattaa aiheuttaa harmaavalaiden pääasiallisena ravintonaan käyttämien äyriäiskantojen vähentymistä. Toisen teorian mukaan valaiden määrä on saavuttanut ympäristön luonnollisen kapasiteetin ylärajan, rajoittaen siten valaspopulaation lisääntymistä, tiedemiehet toteavat.

Pohjoisella Tyynellämerellä lasketaan nykyisin olevan noin 27 000 harmaavalasta, mikä on suurin määrä valaita sen jälkeen, kun niiden laskenta aloitettiin 1967. Alueen harmaavalaat poistettiin uhanalaisten eläinlajien listalta 1994 kun kanta oli toipunut valaanpyyntien aikakausista.

– Joinakin vuosina tai ajanjaksoina ympäristöolosuhteet mahdollistavat isomman valaskannan kuin toisina vuosina, huomauttaa biologi David Weller.


Tiedemiesten mukaan joukkokuolemien taustalla saattaakin olla useiden eri tekijöiden yhteisvaikutus, kuten usein vastaavissa tapauksissa.
Tutkijat varoittavat, että lisää valaskuolemia ilmenee jatkossa kun valaat jatkavat muuttoaan pohjoiseen. Toistaiseksi havaitut tapaukset edustavatkin vain pientä osaa todellisesta nykyisten valaskuolemien määrästä.

Edellisen kerran laajempia harmaavalaiden joukkokuolemia rekisteröitiin 1999 ja 2000, jolloin niiden syyksi arveltiin El Niño -sääilmiön aiheuttamaa meriveden lämpenemistä.