Tiede

Vihreä Wirtanen loistaa pian ennätyskirkkaana yötaivaalla – seuraavan kerran yhtä lähellä 20 vuoden päästä

Julkaistu:

Maanantaiyönä tähtiharrastajien katseet suuntautuvat kohti Wirtasta, joka loistaa nyt ennätyskirkkaasti taivaalla.
Komeetta 46P/Wirtanen liitää maanantaina yöllä Suomen aikaa noin 11,6 miljoonan kilometrin etäisyydeltä Maasta. Etäisyys vastaa 30 kertaa Kuun etäisyyttä Maasta. Seuraavan kerran Wirtanen nähdään yhtä läheltä 20 vuoden kuluttua.

Vihreästi hehkuva komeetta on paljain silmin nähtävistä komeetoista kirkkain vuonna 2018. Komeetta alkoi kirkastua yötaivaalla jo marraskuussa. Sunnuntaina se loistaa yhtä kirkkaana kuin Pikku karhun tähdistön tähti, kerrotaan Nasasta.

Wirtanen on myös kymmenenneksi lähimpänä Maata käynyt komeetta liki 70 vuoteen, koska useimpia komeettoja ei tavallisesti erota paljaalla silmällä, todetaan Marylandin yliopiston tähtitieteen laitokselta.

”Joulukomeetaksi” tituleerattu Wirtanen näkyy yötaivaalla joka viides vuosi sen kierroksella Auringon ympäri.
Mainos (Teksti jatkuu alla)
Mainos päättyy

Komeetta on saanut suomalaisperäisen nimen sen vuonna 1948 ensimmäisenä havainneen amerikansuomalaisen tähtitieteilijä Carl Wirtasen mukaan.

Komeetta on kirkkaimmillaan maanantaina, jolloin sitä kannattaa havaita heti Kuun laskettua eli noin kello 1.30.

Wirtanen on utuinen vihreä piste, jonka näkee parhaiten kiikarilla tai kaukoputkella kun se kulkee Härän ja Plejadien eli Seulasten välistä.


– Wirtanen näyttää paljain silmin himmeältä ja utuiselta, melko tasavaloiselta pallolta. Pyrstötähti näkyy sitä paremmin, mitä pimeämpi havaintopaikka on ja mitä parempi sää on. Lumeton maa parantaa näkymistä. Kovin kirkas komeetta Wirtanen ei ole. Siksi kiikari kannattaa ottaa mukaan apuvälineeksi, huomauttaa Ursan asiantuntija Veikko Mäkelä.

Wirtanen erottuu myös sen liikkeen vuoksi. Ursan mukaan lähiohituksen aikaan komeetan nopeus taivaalla on kaikkein hurjimmillaan: Wirtanen liikkuu tunnissa tällöin noin kolmanneksen täysikuun läpimitasta taivaalla.

Halkaisijaltaan noin 600-metrinen Wirtanen on kiinnostanut avaruustutkijoita pitkään. Wirtanen oli ESAn 2004 laukaistun Rosetta-luotaimen alkuperäinen kohde, mutta aikatauluviivästyksen vuoksi kohdetta vaihdettiin.
Myös Nasa kaavaili luotaimen laskeutumista Wirtasen pinnalle vuonna 2022, mutta tästäkin hankkeesta luovuttiin. Sen sijaan Nasa suuntasi määrärahat Mars-luotain InSightille, joka laskeutui onnistuneesti Marsiin marraskuun lopulla.

– Wirtanen voi hyvinkin olla ehdolla tulevien tutkimusretkien kohteeksi. Siksi kometaan tarkkailu aina sen tullessa lähelle on tärkeää, toteaa Jim Lattis Wisconsinin yliopistosta CNN:lle.