Jokke Nevalainen, 33, solmi NHL-sopimuksen – ”En ikinä kuvitellut, että joku maksaisi tästä jotain rahaa” - NHL - Ilta-Sanomat

Jokke, 33, Kuopiosta sai töitä Carolina Hurricanesilta – nerokas havainto johti diiliin NHL-seuran kanssa: ”Homma lähti laukalle”

Carolina Hurricanes palkkasi pelaajatarkkailijan, joka lopetti jääkiekon jo E-junioreissa.

Jokke Nevalainen (vas.) aloittaa työt Teuvo Teräväisen (kesk.) ja Sebastian Ahon tähdittämän Carolina Hurricanesin pelaajatarkkailijana 1. joulukuuta.­

1.12.2020 6:10

– Ei tätä vieläkään oikein sisäistä, että mitä on tapahtunut, iloitsee Jokke Nevalainen.

Nevalaisen elämä mullistui kertaheitolla marraskuun lopulla, kun hän solmi työsopimuksen NHL-seura Carolina Hurricanesin kanssa. Kuopiossa asuva Nevalainen, 33, on tuorein NHL-seuran suomalainen pelaajatarkkailija.

Joulukuun 1. päivänä Nevalaisesta tulee virallisesti Sebastian Ahon ja Teuvo Teräväisen tähdittämän Hurricanesin amateur scout, varaamattomia pelaajia tarkkaileva kykyjenetsijä. Pesti on aluksi osa-aikainen.

– Tämä on aikamoinen unelmien täyttymys. Vasta vajaa vuosi sitten uskalsin edes ensimmäisen kerran unelmoida tällaisesta asiasta. Silloin kun aloittelin, en ikinä kuvitellut, että joku maksaisi tästä jotain rahaa, Nevalainen kertoo.

Tulokas otettiin vastaan uusiin ympyröihin lämpimästi.

– Suomalaisten scouttien WhatsApp-ryhmään tuli aika paljon onnitteluviestejä. Välillä tulee aika juhlafiilis, ja voisi heittää vähän tanssiksi pestin kunniaksi. Aika hieno fiilis, kun kova työ on tuonut palkinnon.

Matka Polvijärveltä NHL:ään on ollut pitkä ja poikkeuksellinen.

Monista muista NHL:n pelaajatarkkailijoista poiketen Nevalaisen nimeä on turha etsiä Eliteprospectsin kattavista pelaajaluetteloista. Hän ei ole perinteinen lätkäjätkä.

Nevalainen kasvoi Pohjois-Karjalan maakunnassa sijaitsevassa pienessä Polvijärven kunnassa. Innostus jääkiekkoon sai alkunsa samaisesta, hieman reilun 4 000 asukkaan pitäjästä.

– Ihan junnuna, 7–10-vuotiaana tuli pelattua itsekin jääkiekkoa, mutta lopetin pelaamisen jo hyvissä ajoin E-junnuna. En jaksanut jatkaa pelaamista, mutta meillä on aina perheessä ollut paljon lätkäharrastamista. Lätkä on ollut meidän perheellemme aina iso juttu, ilmoittaa Nevalainen.

– Ei sitä pikkukylän poikana osannut unelmoida mistään suuremmasta siihen aikaan. Se oli vain kiva harrastus ja laji, jota tuli seurattua, mutta esimerkiksi NHL:ää en seurannut ollenkaan. NHL ei ollut Suomessa silloin niin iso juttu.

Kun Nevalainen muutti Kuopioon, ura jääkiekon parissa tuntui täysin vieraalta.

– En oikeastaan koskaan edes unelmoinut, että tekisin töitä lätkän parissa. Minulla on ammattikorkeakoulun insinööritutkinto it-puolelta. Se puoli on aina ollut minun vahvuuteni, ja tiesin jo yläasteella, että sille uralle aion suuntautua.

Kuopiossa it-alan töiden ohessa Nevalainen innostui 2010-luvun alussa uudella tavalla NHL:stä internetissä pelattavan managerointipelin Fantasy Hockeyn kautta.

– Jossain kohtaa huomasin, että prospektipuolelta ei löydy hirveästi tietoa, etenkään eurooppalaisista prospekteista. Siksi aloin kuusi vuotta sitten seurata niitä tarkemmin, mutta se oli vielä silloin sitä, että katsoin vähän tarkemmin SM-liigaa ja nuorten MM-kisoja.

Vuonna 2017 Nevalainen otti seuraavan askeleen, kun hän liittyi Dobber Prospects -sivustolle.

– Siitä homma lähti ihan uudelle laukalle. Käytin paljon aikaa ja olin aktiivinen keskustelupalstoilla. Tuli avauduttua omien mielipiteideni kanssa. Siitä se lähti. Ihmiset ehdottivat, että minun pitäisi ruveta kirjoittamaan juttuja, Nevalainen muistelee.

– En ollut koskaan ajatellut, että suomalainen kaveri alkaisi kirjoittaa englanninkielisellä sivustolla juttuja, mutta hyvän palautteen rohkaisemana laitoin hakemuksen sisään.

Nevalainen kasvatti rooliaan tasaisesti harrastelijasivuston kirjoittajana. Kotimaisen Jatkoaika-sivuston tapaan Dobber Prospects -sivuston kirjoittajille ei makseta palkkaa.

– Laajensin koko ajan omaa aluettani sivustolla. Lopulta minut nostettiin editorin-titteliin, jossa editoin myös muiden kirjoituksia. Kaikki kävi aika nopeasti vuoden sisällä.

Noin puolitoista vuotta sitten Nevalainen alkoi saada tarpeekseen toimitus- ja kirjoitushommista. Hän halusi keskittyä enemmän pelaajatarkkailupuoleen.

– Lähestyin sivuston johtoa ja kysyin, että voinko perustaa Dobber-sivuston sisälle scouttitiimin, joka keskittyy pelkästään varausikäisten pelaajien scouttaukseen. Alussa meillä oli pelkästään viiden kuuden kaverin eurooppalainen ryhmä, jota vedin. Korona-aikana se laajeni globaaliksi ryhmäksi, jossa oli noin 15 ihmistä.

Pelaajien tarkkailu, oman ryhmän vetäminen ja artikkelien kirjoittaminen veivät lähes kaiken ajan oman siviilityön lisäksi.

– Kyllähän se vie paljon aikaa, että pystyy tekemään kaiken. Kokopäivätyö ottaa sen 40 tuntia viikosta, ja siihen päälle lätkähommat ottivat sen 20–30 tuntia viikosta. Kaikki illat ja viikonloput menivät lätkähommissa. Työt, lätkähommat, omakotitalo ja koira. Siinäpä ne päivät pitkälti menivät, naurahtaa Nevalainen.

Pyyteetön työ huomattiin NHL:n puolella. Nevalaista kohtaan osoitettiin kiinnostusta muutamista eri seuroista, mutta Hurricanes oli ensimmäisenä tosissaan liikkeellä. Ensimmäinen kontakti tuli kolme kuukautta sitten.

– Carolina menetti scoutteja (NHL:n laajennusseura) Seattleen, ja heille tuli selkeä tarve lisätä scouttimäärää. Päädyimme lopulta löytämään yhteisen sävelen, Nevalainen myhäilee.

– Työmäärä ei sinänsä vähene, se vain muuttuu siitä, mitä olen aiemmin tehnyt. Siinä mielessä on hyvä, että olen tottunut tähän työtahtiin.

Nevalaisen lisäksi Hurricanesin pelaajatarkkailuryhmässä on toinen suomalainen Ville Virta, 28, joka siirtyi seuran palkkalistoille kaudeksi 2018–19. Virta on entisen jääkiekkoilijan Teppo Virran poika.

Hurricanesin organisaatiossa on uskallettu tehdä perinteistä poikkeavia palkkauksia 2010-luvulla. Vuonna 2015 seura palkkasi Eric Tulskyn tilastoanalyytikoksi. Tulskyn johdolla Hurricanesissa alettiin panostaa vahvemmin data-analytiikkaan.

Nykyisin Tulsky on kiekkojohdossa varapresidentin tittelillä. Pelaajatarkkailua johtaa Darren Yorke.

– Näin ymmärsin, että en ollut ensimmäinen, vähän erikoisempaa polkua Carolinan scouttiporukkaan kulkenut palkkaus. He ovat ennenkin olleet avoimia tällaisille uusille ajatuksille. Se avoimuus lähtee ihan GM:stä ja menee siitä alaspäin.

– On todella hyvä, että joissain NHL:n organisaatioissa otetaan rohkeasti ensiaskelia ja uskalletaan palkata vähän erilaista reittiä tulleita scoutteja. Carolinassa ollaan eturintamassa siinä, miten hyödynnetään analytiikkaa ja videoscouttausta.

Kokopäivätyön perusteella olisi helppo kuvitella, että Nevalainen on voimallisesti hyödyntänyt it-alan osaamistaan myös pelaajatarkkailussa, mutta hän kokee erottautuneensa joukosta ennen kaikkea työmoraalillaan ja sitkeydellään.

– En ole mikään ekspertti missään nimessä edistyneen datan hyödyntämisessä. Ymmärrän sen arvon, joka analytiikalla on, ja osaan jonkin verran hyödyntää sitä, mutta tärkeämpää on se, että osaan kuunnella itseäni viisaampia sillä alueella. Kysyn mieluummin heiltä vinkkejä kuin lähtisin itse opettelemaan sitä aluetta alusta asti.

– Raaka työnteko on isoin tekijä. Se vaatii aikamoisen uhrauksen vapaa-ajasta. Pyrin jatkuvasti tulemaan paremmaksi tässä työssä, kokee Nevalainen.

Sosiaalisen median hyödyntäminen on näytellyt myös isoa roolia Nevalaisen kohdalla.

– Se mahdollistaa tällaiset tarinat. Sitä kautta meikäläisetkin voivat saada nimensä NHL:n johtoa myöten näkyville. En ole varmasti ainoa potentiaalinen kaveri, jolla on hyvä silmä näille hommille ja joka tekee paljon duunia. Heitä löytyisi paljon enemmänkin, jos vain olisi enemmän paikkoja tarjolla ja saisimme nostettua heitä enemmän esille.

Nevalainen toivoo näkevänsä vastaavanlaisia tarinoita lähitulevaisuudessa.

– Olisi hienoa, jos voisin inspiroida joitain tulevia NHL-scoutteja ja näyttää ihmisille, että tälle alalle voivat päästä muutkin kuin entiset pelaajat. Tämä on sellainen ammatti, joka ei saa pahemmin palstatilaa.

Uudesta unelmapestistä huolimatta Nevalainen jatkaa leipätyönsä parissa it-alalla. Hän haluaa pelata varman päälle ainakin alkuvaiheessa.

– Keskustelimme siitä Carolinan kanssa aluksi, että olisiko se täyspäiväinen vai osa-aikainen pesti. Molemmin puolin päädyimme siihen, että osa-aikaisena olisi hyvä aloittaa. En ollut valmis vielä luopumaan päivätöistäni. Kokeillaan nyt tämä ensimmäinen vuosi tällä tavalla, ja katsotaan sen jälkeen, mitä tulevaisuus tuo tullessaan, Nevalainen sanoo.

Artikkeliin liittyviä aiheita

Osion tuoreimmat

Luitko jo nämä?