NHL

NHL:n naurunaihe palkkasi valmentajan Englannin Valioliigasta – jyrää nyt sarjakärjessä: ”En ole koskaan kokenut mitään sellaista”

Julkaistu:

NHL
Buffalo Sabresin jokerikortti Ralph Krueger on osoittautunut kauden alussa ässäksi. Joukkueen suomalaispuolustaja Rasmus Ristolainen ylistää uutta valmentajaa.
Buffalo Sabres on ollut jo vuosikaudet NHL:n naurunaihe ja heittopussi. Se on jäänyt pudotuspelien ulkopuolelle jo kahdeksalla peräkkäisellä kaudella. Putki on tämän hetken pisin kaikista joukkueista.

Joukkue on tottunut häviämään. Päävalmentajat ja GM:t ovat vaihtuneet tiuhaan, ja seuran kulttuuri on ollut pitkään läpimätä.

Täksi kaudeksi valmentajaruletti pysähtyi melkoiseen jokerikorttiin, kanadalais-saksalais-sveitsiläiseen Ralph Kruegeriin, 60, joka on todellinen poikkeustapaus NHL-valmentajien joukossa.

Krueger hankki kannuksensa valmentamalla Sveitsin maajoukkuetta yhtäjaksoisesti peräti kolmella eri vuosikymmenellä vuosina 1998–2010. Hänen vyöllään oli ennen tätä kautta vain yksi puolikas kausi NHL-joukkueen päävalmentajana Edmonton Oilersissa 2012–13.

Erikoisen valinnasta teki se, ettei Krueger ollut valmentanut kevään 2013 jälkeen kuin lyhyen pätkän syksyllä 2016 World Cupissa, jossa hän toimi Team Europen valmentajana.

Hän ei itse asiassa ollut edes tekemisissä jääkiekon parissa vaan työskenteli jalkapallon Englannin Valioliigan Southamptonin puheenjohtajana vuodesta 2014 aina viime kevääseen asti.

Sen lisäksi Krueger on ollut aktiivijäsenenä Sveitsin Genevessä majaansa pitävässä Maailman talousfoorumin neuvostossa, joka on keskittynyt uusiin johtamismalleihin.


Vaikka Kruegerin kuuden ja puolen vuoden tauon aikana NHL-jääkiekko on muuttunut, se ei ole kehäkettua vaikuttanut haitanneen – päinvastoin.

Kruegerin komennossa Buffalo Sabres on aloittanut kauden säkenöiden. 10 ottelun jälkeen se on koko NHL:n piikkipaikalla. Tilillä on kahdeksan voittoa ja vain yksi tappio varsinaisella peliajalla.

Vielä on luonnollisesti turhan aikaista arvioida Kruegerin onnistumista, mutta ainakin alku on ollut todella lupaava.

– Joo ei valittamista! Elämä on helpompaa, kun voittoja tulee, Buffalon suomalaispuolustaja Rasmus Ristolainen sanoo.

Seitsemännen kautensa joukkueessa aloittanut Ristolainen tietää, mistä puhuu. Hän on elänyt pitkiä ja synkkiä vuosia NHL:n heittopussin pelaajana.

Ristolaisen tuoreessa muistissa on etenkin viime kausi. Silloin Buffalo komeili sarjataulukon keulilla vielä marraskuun lopussa, mutta romahti lopulta yli 20 pisteen päähän pudotuspeleistä.

– Tällä hetkellä olemme oikealla tiellä, mutta kuten viime kaudella näimme, tilanne voi muuttua nopeasti, jos homma ei toimi.

– Näin hyvin ei tietenkään koko kausi voi mennä, mutta kunhan tämä nyt pysyisi tasaisena ja pääsisimme pudotuspeleihin. Viime kausi oli monelle ensimmäinen kerta, kun täällä meni hyvin. Toivottavasti olemme nyt viisaampia ja otimme siitä opiksi.


Buffalosta on muodostunut viime vuosina kuva joukkueena, jossa kenelläkään ei ole ollut kivaa. Pelaajat ovat käyneet työpaikalla vain leimaamassa kellokorttinsa, eikä koko seurasta ole löytynyt minkäänlaista johtajuutta.

Ristolainenkin on pyytänyt aiemmin siirtoa pois joukkueesta.

Nyt suomalaispuolustaja kuitenkin kertoo, että ilmapiiri seurassa on täysin toisenlainen kuin kertaakaan aiemmin hänen kuuden edellisen kautensa aikana – kiitos Kruegerin.

Ristolainen ylistää uutta luotsia parhaaksi, joka hänellä on koskaan ollut.

– Hän hallitsee kaiken ja pystyy kanssakäymiseen ihmisten kanssa hienosti. Olen tykännyt myös hänen pelisysteemistään. Krueger on todella kokonaisvaltainen paketti. Olen tykännyt erittäin paljon.

Kruegeria on pidetty pelaajaläheisenä valmentajana. Taannoin hän jopa kirjoitti kirjan ihmisjohtamisesta.

Ristolainen on ollut ällikällä lyöty miehen metodeista.

– Hänen puhumisensa on aivan erityistä. En ole koskaan aiemmin kokenut mitään sellaista. Totta kai aina kuunnellaan, kun valmentaja puhuu, mutta hän on erilainen. Kun hän puhuu, se on erilaista. Kaikki hiljenevät. Hän saa ihmiset innostumaan.

– Hän puhuu mahtipontisesti ja saa kaikki mukaan. Hän on tuonut sellaisen oman kulttuurinsa ja itseluottamuksen tänne. Meininki on ollut ihan erilainen kuin kertaakaan aiemmin täällä minun aikanani.

Ristolainen ei suinkaan ole ainoa Kruegeria jo ylistämään ehtinyt Sabresin pelaaja. Hiljattain häntä suitsutti myös muun muassa joukkueen kapteeni ja ykköstähti Jack Eichel, joka vaikuttaa ottaneen vihdoin kaivatun askeleen todelliseksi johtavaksi pelaajaksi.

Pukukopista kummunnut tekemisen meininki on näkynyt alkukaudella kaukalossa. Kurinalainen joukkue ei ole varsinaisesti säkenöinyt, mutta se on onnistunut kääntämään tiukkoja pelejä jatkuvasti edukseen.

– Olemme keskittyneet nyt paljon simppelimpiin asioihin. Keskitymme ja käymme läpiä vain muutamia asioita eikä miljoonaa. Se on ollut joukkueen pelaamisessa suurin muutos aiempaan.

– Kaikki ovat noudattaneet hyvin pelisysteemiä, jota valmentajat ovat ajaneet sisään. Jokainen on ollut samalla sivulla ja tehnyt kovasti hommia.


Ristolainen on kellottanut alkukaudella totutusti eniten peliaikaa joukkueesta. Joinakin iltoina jääaika on kohonnut yli 25 minuuttiin. 10 pelin jälkeen kasassa on viisi syöttöpistettä.

Henkilökohtaiset tilastot ovat kuitenkin ainaiseen häviämiseen tottuneelle turkulaiselle toissijaisia.

– Itselleni eivät oikeastaan tässä kohtaa merkitse mitkään muut kuin voitot. Haluan pudotuspeleihin.

– Totta kai se auttaa itseänikin, kun joukkue pelaa hyvin. Nyt pelaamme kaikki samalla pelisysteemillä. Jos viidestä kentällä olevasta kaverista pari pelaa omaansa, ja itse on yrittänyt, mitä valmentaja on sanonut, niin ei siinä kukaan näytä hyvältä eikä kehity.

Siirtohuhut vellovat yhä

Sabresista aiemmin pois halunnut Ristolainen on ollut jo pitkään voimakkaiden siirtohuhujen kohteena. Kesällä hänen kauppaamistaan pidettiin jo lähes varmana, mutta niin vain suomalaisjärkäle luutii jälleen kaukalossa tutussa nutussa.

Siirtohuhut vellovat kuitenkin yhä suomalaisen ympärillä.

Sabres nimittäin hankki kesällä puolustukseensa Henri Jokiharjun ja Colin Millerin, jotka pelaavat Ristolaisen tavoin molemmat rightin puolelta. Hankinnat viittasivat vahvasti Ristolaisen kauppaamiseen.

Alkukaudella joukkueen runkopuolustajista Zach Bogosian ja Brandon Montour ovat olleet loukkaantuneina sivussa. Myös he ovat molemmat righteja. Molempien odotetaan tervehtyvän pelikuntoon lähiviikkoina.

Sen jälkeen Sabresilla on riveissään peräti viisi täysin NHL-tason rightin puolustajaa, mikä on selvästi yli tarpeen. Heidän lisäkseen pakistosta löytyvät leftin puolen superlupaus Rasmus Dahlin sekä kokeneemmat ja hyvin palkatut Marco Scandella ja Jake McCabe.

Right-viisikosta ainoastaan tulokassopimuksella pelaavan Jokiharjun voisi lähettää farmiin ilman, että häntä tarvitsisi laittaa siirtolistalle. Seurajohto antoi kuitenkin 20-vuotiaalle suomalaiselle hiljattain luvan hankkia asunto Buffalosta, mikä tarkoittanee hänen pysymistään pidemmän aikaa ylhäällä.

Jonkun heistä kauppaaminen onkin todennäköistä.

– Eipä niihin (siirtohuhuihin) itse voi vaikuttaa. Mitä tässä ammatissa olen seitsemän vuoden aikana nähnyt, niin mitä vain voi mikä tahansa päivä tapahtua, Ristolainen sanoo.

Tällä hetkellä hän nauttii olostaan joukkueessa.

– Kun tulee voittoja, on kivaa. Sen olen kuitenkin oppinut viime kaudesta, että ei näillä voitoilla mitään tee, jos seuraavat pari viikkoa vetää vihkoon.

– Nautitaan täällä nyt päivä kerrallaan. Ikinä ei tiedä, mitä tulevaisuus tuo tullessaan.

Kommentit

    Näytä lisää
    Kommentointi on päättynyt