NHL

Kommentti: Kasperi Kapanen on NHL-kauden suomalaistarina – kukkopojasta kasvoi mestariluotsin luottopelaaja

Julkaistu:

Kommentti
Kasperi Kapanen ei ole saanut mitään ilmaiseksi NHL:ssä. Nyt hän on arvokas palanen Toronton kannujahtia, kirjoittaa Ilta-Sanomien NHL-kirjeenvaihtaja Sami Hoffrén.
– Hänen on ymmärrettävä, millainen pelaaja hänestä tulee NHL:ään. Se on vaikein asia liigaan tuleville nuorille pelaajille. On löydettävä keinoja selviytyä ja tehdä itsestään tärkeän palasen joukkuetta.

Näin sanoi Toronto Maple Leafsin päävalmentaja Mike Babcock tämän kauden alussa. Kommentilla viitattiin Kasperi Kapaseen, 22, mutta yhtä lailla sama pätee jokaiseen läpimurtoa hakevaan nuoreen pelaajaan.

NHL on armoton maailma, jossa kiltisti vuoronumeron kanssa jonottavat eivät pärjää.

Kapanen varattiin NHL:ään kesällä 2014 ykköskierroksella. Varauksen aikaan Kapanen oli puhtaasti hyökkäyssuunnan pelaaja. Taitava, mutta oikukas. Tekniset taidot olivat ilmeiset, kuten myös puutteet.

Kun Kapanen lähti Torontoon syksyllä 2015, suurkaupunkiin saapui naiivi kukkopoika. Suurimman osan elämästään Pohjois-Amerikassa asuneelle pojalle NHL-maailma oli toki tuttu Sami-isän ansiosta, mutta tuolloin hän oli oikeastaan ensimmäistä kertaa omillaan.

Uusi organisaatio, uusi vaatimustaso ja koti-ikävä iskivät kasvoille aluksi.

Taustalla vaikutti myös kesän pelaajakauppa, missä Pittsburgh Penguins kauppasi tuoreen ykköskierroksen varauksensa vaihdossa Phil Kesseliin. Kapanen oli Penguinsin ykköskierroksen varaus, mutta Leafsissa hän oli yhtäkkiä vain yksi monista lahjakkaista nuorista pelaajista.

Samasta organisaatiosta löytyi muun muassa saman varausluokan William Nylander, jonka Leafs poimi kahdeksannella vuorolla.

Tarpeelliset oppivuodet

Kaudella 2016–17 Leafsin kokoonpanossa oli peräti kahdeksan tulokasta, mutta Kapanen pelasi lähes koko kauden AHL:ssä. Turhautunut Kapanen mainitsi tuolloin ohi mennen haastattelussani, että Leafsissa pelaavat tulokkaat ovat seuran omia varauksia. Kapanen koki selvästi olevansa ulkokaarella.

Jälkikäteen Kapanen on myös myöntänyt, ettei hän tiennyt puolustamista kovin paljon saapuessaan Torontoon. Hänelle kyllä puhuttiin ja yritettiin iskostaa kokonaisvaltaisen pelaamisen tärkeyttä KalPassa, mutta kyse oli enemmän asenteesta.

Kaksi ensimmäistä kautta AHL:ssä olivat kovia, mutta tarpeellisia oppivuosia. Toronto Marliesissa Kapasta koulittiin välillä kovalla kädellä. Fysiikkapuolta pantiin kuntoon ja pelaamisesta tuli kokonaisvaltaisempaa.

Tämä oli ensimmäinen iso askel kohti vakioruutua NHL:ssä.

Kapanen väläytteli jo NHL:n pudotuspeleissä keväällä 2017, kun hän nousi jatkoaikasankariksi Washington Capitalsia vastaan. Lupaavista otteista huolimatta kaksisuuntainen sopimus ja Leafsin leveä hyökkäys pitivät Kapasen vielä suuren osan viime kaudesta AHL:ssä.

Harvaa suomalaispelaajaa on marinoitu viime vuosien aikana AHL:ssä yhtä hartaasti kuin Kapasta. Nuorukainen ei ole saanut Torontossa mitään ilmaiseksi. Paikka auringosta on pitänyt ottaa väkisin.

Kuluva kausi alkoi Leafsissa nelosketjun pelaajana, mutta William Nylanderin sopimuskiista avasi viimein loistavan näyttöpaikan Auston Matthewsin ketjusta. Kapanen tarttui kiinni ainutlaatuiseen mahdollisuuteensa eikä ole katsonut taakseen sen jälkeen.

Kapanen on kuluvan NHL-kauden inspiroivin suomalaistarina.

Vaikka Nylander solmi lopulta jatkosopimuksen ja palasi Leafsin kokoonpanoon, Kapanen on pitänyt paikastaan kiinni. Babcockille ei ole jäänyt muita vaihtoehtoja. Kapanen on ansainnut paikkansa Matthewsin johtaman kärkiketjun oikealla laidalla.

Väkevät tilastot

Aiempina kausina Babcock puhui yksinomaan Kapasen kehityskohteista. Aina oli jotain viilattavaa tai parannettavaa. Välillä piti olla kilpailullisempi, välillä piti olla kovempi tai suoraviivaisempi. Ero on valtava tapaan, jolla Babcock nykyisin puhuu Kapasesta ja hänen pelaamisestaan.

Kun Kapanen pelasi taannoin yhdeksän ottelua putkeen ilman maalia, Babcock ei ollut pätkääkään huolestunut suomalaishyökkääjänsä pelaamisesta. Sen sijaan Babcock kehui Kapasen suoritusvarmuutta, energisyyttä ja työmoraalia.

Pisteet ovat nykyisin vain osa Kapasen pelaamista. Peli ei elä enää puhtaasti kiekollisten tekojen kautta, kuten joskus nuorempana.

NHL:n nopeimpiin luistelijoihin kuuluva Kapanen on tehnyt itsestään tärkeän ja monipuolisen pelaajan Stanley Cupia jahtaavan Leafsin hyökkäykseen. Kapasesta on kasvanut tällä kaudella Babcockin luottopelaaja.

Jääaikaa tulee keskimäärin 16 minuuttia illassa. Tasakentällisin kuorma on 14 minuutin luokkaa joka ottelussa. Tähän päälle tulee vajaan kahden minuutin verran alivoimaa, joka on nykyisin Kapasen erikoisalaa. Ylivoimalla Kapasta ei juuri nähty ennen viime kierroksia.

Peliaikaan suhteutettuna Kapasen tilastot ovat vakuuttavat.

Kauden 36 (18+18) pisteestään Kapanen on leiponut 33 (16+17) tasakentällisin. 57 ottelun jälkeen amerikankuopiolainen on tasakentällisin tehdyissä pisteissä NHL:n 65 tehokkaimman pelaajan joukossa.

Suomalaisista enemmän pisteitä tasakentällisin ovat tehneet vain Mikko Rantanen (50), Sebastian Aho (41) ja Aleksander Barkov (34).

Vertailun vuoksi: Kapasella on enemmän maaleja tasakentällisin kuin Patrik Laineella (14). Suomalaispelaajista ainoastaan Aho (18) on viimeistellyt tällä kaudella tasakentällisin enemmän.

Kapanen on tehnyt tasakentällisin 2,47 pistettä 60 peliminuuttia kohti, mikä on Leafsin viidenneksi paras lukema vähintään 500 minuuttia pelanneista. Edellä ovat Mitch Marner (3,39), Matthews (3,39), John Tavares (3,32) ja Andreas Johnsson (2,65). Tasakentällisin tehdyissä maaleissa 60 peliminuuttia kohti Kapanen (1,22) on joukkueensa neljänneksi paras Tavaresin, Matthewsin ja Johnssonin jälkeen.

Liian arvokas menetettäväksi

Babcockin ennakkokaavailuissa Kapasen ”piti” pelata kolmosketjussa, mutta näyttöjen puolesta hän kuuluu nyt Matthewsin ketjuun. Nylander nostettiin aiemmin takaisin Matthewsin rinnalle, mutta tällä hetkellä Matthews–Kapanen on toimivampi tutkapari. Toissa yön vierasvoitossa Vegasissa tästä nähtiin jälleen yksi loistava esimerkki.

Kapanen tekee arvokasta työtä joka vaihdossa ketjulleen. Poikkeuksellisen luistelunopeuden hyödyntäminen on kaikki kaikessa. Kapanen karvaa ja riistää kiekkoja ahnaasti, ajaa suoraviivaisesti maalille ja repii liikkeellään arvokasta lisätilaa ketjukavereilleen. Matthewsin nostokiekot läpiajoon karkaavalle Kapaselle alkavat olla jo käsite.

Kapasen kunniaksi on sanottava se, että hän tekee tällä hetkellä mistä ketjusta tahansa energisen omalla intensiivisellä pelityylillään. Matthewsin kaltaisen virtuoosin laidalla avautuu kiitettävästi laatutontteja, mutta Kapasen pelaaminen ei sakkaa, vaikka hän pelaisi Nazem Kadrin rinnalla.

Uransa parasta lätkää pelaava Kapanen on nostanut hurjasti osakkeitaan. Vielä kuukausi pari sitten näytti jopa todennäköiseltä, että Leafs joutuu kauppaamaan suomalaisen toiseen seuraan tiukentuvan palkkakattotilanteen takia.

Epätoivoisesti lisää tulivoimaa kaipaava Carolina Hurricanes on ollut tiukasti Kapasen perässä viime kuukaudet. Myös vahvaa tulokaskautta pelaava Johnsson, 24, kiinnostaa. Molemmat laitahyökkääjät ovat tämän kauden jälkeen rajoitettuja vapaita agentteja.

On selvää, että joidenkin pelaajien on lähdettävä viimeistään tämän kauden jälkeen, mutta Kapanen on yksinkertaisesti liian arvokas palanen menetettäväksi siirtorajalla esimerkiksi korvauksena syvyyspuolustajaa vastaan.

Monipuolisuudellaan ja nopeudellaan hurmannut Kapanen on pelaamassa itselleen ennakoitua pidempää tulevaisuutta Torontossa. Molempia osapuolia hyödyttävä ratkaisu on siltasopimus. Raporttien mukaan Leafsin GM Kyle Dubas ja Kapasen leiri tapaavat ensi viikolla ja alkavat käydä läpi sopimusvaihtoehtoja.

Kommentit

    Näytä lisää
    Kommentointi on päättynyt