NHL

NHL

Suomalaisnuorukainen sai yllättäen sopimuksen NHL:ään – videoita katsoneet seurapomot vertasivat häntä Pekka Rinteeseen

Julkaistu:

NHL
Monille tuntematon Niclas Westerholm, 20, sai NHL-sopimuksen. Nashvillessä hänessä nähdään yhtymäkohtia Pekka Rinteeseen.
Kuka on Niclas Westerholm?

Sama kysymys oli monien kiekkofanien huulilla, kun Nashville Predators kertoi tiistaina tehneensä suomalaisveskari Westerholmin, 20, kanssa NHL-sopimuksen.

SaiPassa kuluneella kaudella neljä liigapeliä pelannut Westerholm kiinnitti kuluneen kauden otteillaan Predatorsin kykyjenetsijän Janne Kekäläisen huomion.

– Satuin huomaamaan hänet talvella ja rupesin ottamaan selvää. Sain erittäin hyvät kommentit maalivahtivalmentajilta ja muilta, jotka ovat häntä lähellä, Kekäläinen kertoo Ilta-Sanomille.
Mainos (Teksti jatkuu alla)
Mainos päättyy

– Niclas on kehittynyt vähän myöhemmin kuin jotkut muut monestakin eri syystä. Hän on treenannut oikealla tavalla viime vuosina, minkä ansiosta tulosta on alkanut tulla ja voimaa tarttunut isoon kroppaan.

Westerholm säväytti niin, että Kekäläinen alkoi selvittää maalivahdin hankkimismahdollisuuksia.

– Kävi ilmi, ettei häntä voi varata, koska hän oli pelannut vuoden high school -kiekkoa Amerikassa. Kun on vuoden siellä pelannut eikä saa varausta, tulee vapaaksi agentiksi NHL:n sääntöjen mukaan. Mietimme sitten asiaa ja sitä, otetaanko pieni riski ja tehdäänkö sopimus, Kekäläinen selvittää.

Westerholm pelasi lukiokiekkoa Yhdysvalloissa kauden 2015–16. Predators halusi lopulta olla etupellossa ja teki kolmivuotisen tulokassopimuksen Westerholmin kanssa.

– Oletetaan, että hän kehittyy, niin pian onkin 15–20 muutakin joukkuetta kilpailemassa. Otimme pikkuriskin ja teimme suoraan sopimuksen.

Kuin Pekka Rinne

Westerholmin tilanne kuulostaa kovin tutulta. On nimittäin kulunut vajaat 14 vuotta siitä, kun Predators hankki toisen tuntemattoman suomalaismaalivahdin oikeudet.

Nashville varasi Pekka Rinteen kesällä 2004 NHL:n varaustilaisuuden 8. kierroksella yli-ikäisenä pelaajana, 21-vuotiaana.

Tänä päivänä Rinne on yksi NHL:n tähtimaalivahdeista ja Nashvillen seuraikoni.

Kuten Westerholm, Rinne ei ollut pelannut yhtään peliä nuorten maajoukkueissa tai saanut muutenkaan minkäänlaista valtakunnallista huomiota.

Ja kuten Westerholmin, myös Rinteen hankinnan taustalla oli sama mies: Janne Kekäläinen.

Yhtymäkohdat Westerholmin (193 cm ja 90 kg) ja Rinteen (195 cm ja 98 kg) välillä eivät lopu tähän.

– Kun meidän maalivahtivalmentajamme ja vara-GM (Paul Fenton) katsoivat videoita Niclaksen pelaamisesta, ensimmäinen kommentti oli ”holy shit, miten paljon hän näyttää Pekka Rinteeltä”, Kekäläinen kertoo.

– Niclas on melkein samankokoinen, ja heillä on sama taisteluasenne. Sieltä löytyy myös samoja manöövereitä ja käden liikkeitä. He olivat äimän käkenä. Meidän maalivahtivalmentajamme (Ben Vanderklok) kommentti oli, että kukaan ei yleensä näytä Pekka Rinteeltä. Hän on tietyllä tapaa omintakeinen ilmestys.

Eroavaisuuksiakin maalivahtien väliltä löytyy.

– Ainoa vaan, että Niclas on vielä 1,5 vuotta nuorempi kuin Pekka silloin, kun hänet varattiin. Hän on siis edellä aikataulua, jos ruvetaan oikein hauskuuttelemaan, Kekäläinen naurahtaa.

Koko prosessi Westerholmin hankkimiseksi on ollut poikkeuksellinen Kekäläisen työuralla. Hän on työskennellyt Euroopan-kykyjenetsijänä Predatorsin organisaatiossa vuodesta 1999.

– Tällaista tapausta ei ole 18–19 vuoden aikana tullut vastaan. Tämä oli hyvin mielenkiintoinen ja erikoinen keissi, kun tämä talvella yhtäkkiä aukesi ja rupesi muokkautumaan.

Kova tekemään töitä

Kekäläisen saamat raportit kuvailevat Westerholmia tasapainoiseksi ja tervepäiseksi nuoreksi maalivahdiksi, jonka harjoittelumotivaatio on todella kova.

– Hän on erittäin hyvä valmennettava: määrätietoinen mutta nöyrä tekemään töitä. Luonne on loistava. On hienoa, miten nopeasti hän on mennyt eteenpäin, SaiPan maalivahtivalmentaja Janne Valtonen puolestaan kuvailee.

Westerholmin sopimus julkaistiin tiistaina, ja samana päivänä varmistui, että hän lentää perjantaina Yhdysvaltoihin.

Hän tutustuu Predatorsin farmiseuran Milwaukee Admiralsin kotikaupungissa organisaatioon ja harjoittelee. Lento takaisin Suomeen on kymmenen päivää myöhemmin.

– Hyvät fiilikset! Pienen pojan unelma NHL:stä on tätä kautta vähän lähempänä. Mikään työnteko ei kuitenkaan lopu tähän, Westerholm sanoo.

– Muuta en ole vielä saavuttanut kuin sen, että unelma on nyt askeleen lähempänä. Sopimus tietysti auttaa, mutta NHL:ään on vielä matkaa, monta tuntia työtä ja monta hikipisaraa vuodatettavana.

Se, missä Westerholm ensi kaudella pelaa, selviää myöhemmin. Kesällä hän menee vielä Nashvillen development campille eli nuorten pelaajien leirille.

On päivänselvää, että NHL-valmiista maalivahdista ei vielä puhuta. On hyvin mahdollista, että Westerholm pelaa ensimmäisen kauden kolmivuotisesta sopimuksestaan Suomessa.

Nashvillellä on pitkä kokemus suomalaisista veskareista. Rinne on ollut joukkueen ykkösmaalivahti kymmenen vuoden ajan, ja hänen takanaan ykkösveskariksi kasvaa tällä hetkellä Juuse Saros.

– He tietävät, miten suomalaisten maalivahtien kanssa toimitaan ja tietävät pääsarjan tason täällä. Näen sen erittäin positiivisena juttuna tulevaisuutta ajatellen. Se on ehdottomasti plussa, että organisaatio on sellainen, jossa on suomalaismaalivahteja, Westerholm sanoo.

”Pääsen näyttämään, kuka oikeasti olen”

Sopimus ei luonnollisesti tullut Westerholmille itselleen puun takaa, sillä hän oli kuullut rapakon takaisesta kiinnostuksesta.

– Ei tämä minulle tullut niin suurena yllätyksenä kuin monelle muulle jääkiekkoa seuraavalle. Etenkin niille, jotka seuraavat hieman vähemmän, tämä on varmasti tullut täytenä shokkina. Se tekee tästä minulle vielä vähän hienompaa, että pääsen näyttämään, kuka oikeasti olen, Westerholm sanoo.

– Ne ihmiset, joiden kanssa olen tehnyt töitä, eivät pidä tätä niin suurena yllätyksenä, enemmän kovana juttuna. Sitä tämä on minunkin mielestäni.

Westerholm on ottanut isoja kehitysaskeleita viimeksi kuluneen vuoden aikana.

–  Kausi oli erittäin nousujohteinen, Westerholm sanoo.

Millä osa-alueella koet menneesi eniten eteenpäin?

– Liikkumisessa. Pystyn liikkumaan paremmin pelin mukana enkä tee enää niin paljon turhia liikkeitä. Vielä on toki paljon parannettavaa, mutta liikkuminen pelin sisällä on parantunut.

– Ei niinkään nopeudessa vaan nimenomaan siinä, miten liikun. Se on yksi asia, joka on mahdollistanut miesten pelien pelaamisen, neljä liiga- ja kolme Mestis-peliä pelannut Westerholm sanoo.

Westerholm korostaa kasvattajaseuransa Karhu-Kissojen merkitystä siihen, missä hän on tänä päivänä.

Hän pelasi helsinkiläisseurassa 18-vuotiaaksi asti, kunnes lähti vaihto-oppilaana Minnesotaan. Sieltä hän palasi 2016 Suomeen ja SaiPaan.

– Pohjatyö on tehty siellä. Etenkin kun olin nuorempi, Karhu-Kissojen maalivahtivalmentajat tekivät huipputyötä juuri esimerkiksi liikkumisen kanssa. Siksi se on sillä tasolla, että pystyn yhtä kehittymään. Minulle rakennettiin siellä erittäin hyvä pohja. Se oli hyvä paikka olla.

Nimeltä hän mainitsee maalivahtivalmentajat Juha Oksalan ja Timo Laakson.

– Heidän maalivahtikasvatuksensa on ollut erittäin isossa roolissa, että olen tässä tänä päivänä, Westerholm painottaa ja lisää olevansa kiitollinen kaikille muillekin valmentajilleen.

Korjattu Nashville Predatorsin vara GM:n nimi oikeaksi klo 7.57.

Kommentit

    Näytä lisää
    Kommentointi on päättynyt