Juha, Janne, Jani

NHL

Valikko

NHL

Hullu huone on taas terve

Julkaistu:

NHL
Chicago Blackhawksin paluu huipulle on 2000-luvun tarina NHL:ssä.
Urheilusanomien NHL-kirjeenvaihtaja Vesa Rantanen teki tämän reportaasin Chicago Blackhawksin paluusta huipulle pudotuspelien alussa 2010. Myöhemmin keväällä Chicago voitti ensimmäisen mestaruutensa 49 vuoteen.

Tällä viikolla NHL:n tuore dynastia juhli jo toista mestaruuttaan neljän vuoden sisällä sen kaadettua Bostonin kuudennessa finaaliottelussa tiistaiyönä. Artikkeli julkaistiin Urheilusanomien edeltäjässä Veikkaajassa 20.4.2010.

Punainen ihmismeri velloo. Se mylvii. Se pumppaa nyrkkejään. Tuhannet ja tuhannet hullit, mikitat, toewsit ja kanet hyppivät ja huutavat, kun Chicago Blackhawksin avauskentällistä kuulutetaan.

Alarivit ovat täynnä kauniita nuoria naisia. Blackhawksin kotipeli on näyttäytymispaikka numero yksi. Joku nuorista, tämän päivän ehkä kiinnostavimman NHL-joukkueen pelaajista, on unelmien poikaystävä.

Yleisö buuaa halveksuen, kun luetellaan vastustajan kokoonpano.

Olutta loiskuu katsomoon, kun muovituopit heiluvat kiihkeän väkijoukon käsissä. Tämän joukkueen peleissä on läikytetty enemmän kuin monissa on juotu.

Chicago, Pohjois-Amerikan kolmanneksi suurin kaupunki, on lähes kymmenen miljoonan ihmisen metropoli, jolla on leveät hartiat. Nyt niiden voima tuntuu tiivistyneen 22 155 intohimoiseen katsojaan.

”Madhouse on Madison” on palannut.

Valotaululla välähtelee kuvia menneistä vuosista: voimakas Bobby Hull, käyrän lavan isä Stan Mikita, maalivahtisuuruudet Glenn Hall ja Tony Esposito, kivikova Keith Magnuson, pyörähdysharhautuksen (Savardian Spinin) kuuluisaksi tehnyt Denis Savard.

Pitkäaikaisen, 77-vuotiaana menehtyneen ex-omistajan William W. Wirtzin kasvot välähtävät videolla niin nopeasti, ettei yleisö ehdi buuata.

Toista oli, kun hänen poikansa William Rockwell Rocky Wirtz – nykyinen pääomistaja ja puheenjohtaja – seurasi vastikään edesmenneen isänsä muistotilaisuutta United Centerissä syksyllä 2007.

Yleisö buuasi niin kovaa, ettei GM Dale Tallonin muistopuheesta meinannut kuulua mitään.

49 vuoden odotus

Chicago on juureva kaupunki. Se osaa rakastaa ja vihata omiaan. Nyt on taas rakkauden aika. Kylmää kautta ennen sitä kestikin pitkään.

Jäädytetyt paidat roikkuvat jättimäisen, NHL:n toiseksi suurimman areenan katossa. Uljas rivi numeroita ja nimiä kertoo kunniakkaasta historiasta.

Toinen, siniviivan päällä oleva lippurivi on lyhyempi, mutta huutaa paljon kovempaa. Chicago Blackhawksin mestaruusviirit. Niitä on vain kolme: 1934, 1938 ja 1961.

Edellisestä mestaruudesta tulee tänä keväänä 49 vuotta. Se on pisin mestaruudeton jakso NHL:ssä. Tuosta lähes puolesta vuosisadasta kumpuaa kannattajien kiima, joka tiivistyy aivan ottelun alla kansallislauluun.

Jim Cornelison voisi yhtä hyvin laulaa Hämä-hämä-häkkiä kuin The Star Spangled Bannerin. Kukaan ei kuule sanoja, siksi hurjaksi ja kiihkeäksi melu yltyy.

Korvia huumaava pauhu kestää kaikki säkeistöt ja virittää joukkueet oikeaan tunnelmaan. Harva kotijoukkueenkaan pelaaja pystyy estämään kylmiä väreitä. Vierasjoukkueen pelaajille pelkästään huutomyrskyssä pystyssä pysyminen on yksi kauden kohokohdista.

Tervetuloa Chicagoon, jossa täysi tupa on tänä päivänä arkea. Runkosarjan viimeinen peli Detroitia varaan oli 91. peräkkäinen loppuunmyyty kotipeli.

Se ei ole sinänsä merkittävä saavutus, kun esimerkiksi Vancouverilla on jo yli 300 ja Minnesotalla yli 400 peräkkäistä loppuunmyytyä ottelua, mutta kuin muistaa missä jamassa Blackhawks vuosituhannen alussa oli, se on suoranainen ihme.

Ennen viime kautta Chicago oli jäänyt pudotuspelien ulkopuolelle yhdeksän kertaa kymmenessä vuodessa.
Kaudella 2006–07 kausikorttimyynti oli romahtanut 3 400:aan. Yleisökeskiarvo tippui pahimmillaan reiluun kymmeneentuhanteen.

Ihmiset olivat alkaneet vihata Blackhawksia.

Kolmen vuoden takaisella Blackhawksilla on vähän, jos mitään tekemistä nykyisen kanssa. Arvostettu talouslehti Forbes nimesi viime kauden päätteeksi Blackhawksin muodonmuutoksen merkittävimmäksi urheilubisneksessä koskaan. Viime marraskuussa sama lehti arvioi, että organisaation laskennallinen arvo oli noussut parissa vuodessa 26 prosenttia, eniten NHL:ssä.

Vuosina 1997–2007 Blackhawks teki tappiota 191 miljoonaa dollaria. Nyt Chicago on NHL:n tuottoisin seura, jolla on 14 000 kausikorttilaista ja NHL:n suurin yleisökeskiarvo. Sen fanituotemyynti on kolminkertaistunut kolmessa vuodessa.
NHL:n pilkankohde ja suurin vitsi muutaman vuoden takaa uusi tällä kaudella nipun vuosikymmenten takaisia seuraennätyksiä, kuten runkosarjan 52 voittoa ja 112 pistettä. Chicago nappasi ensimmäisen divisioonatittelinsä 17 vuoteen ja lähti ESPN The Magazinen pelaajakyselyn mukaan pudotuspeleihin suurimpana mestarisuosikkina.

Blackhawksin logo houkutti


Kuusimetristä mahonkipöytää peittää lasilevy ja sitä ympäröi joukko nahkaisia toimistotuoleja. Kokoushuoneen päätyseinällä on jättimäinen televisio. Yhdellä seinällä on Chicago Blackhawksin joukkuekuva. Kuvassa on pukumiehiä melkein enemmän kuin pelaajia.

Yksi suuri perhe, on uuden Blackhawksin kantavia filosofioita.
Sihteeri Jillian tuo kahvin ja kertoo, että mister McDonough saapuu kohta.

John McDonough on mies Chicagon ihmeen takana, sanotaan.
56-vuotias urheilubisneksen kultasormi, joka syksyllä 2007 jätti 24 vuotta kestäneen uransa baseballin Chicago Cubsissa – hypätäkseen Blackhawksin uppoavaan laivaan.

- Itse asiassa olin lapsena nimenomaan Blackhawksin fani, McDonough sanoo ja hymyilee leveästi.

Uppoamassa Blackhawks William Wirtzin viimeisinä aikoina oli. Kun puheenjohtajaksi 5. lokakuuta 2007 nimetty Rocky tapasi seuran kirjanpitäjän ensimmäisen kerran, joutui tämä ääni pelosta vapisten kertomaan, että joukkue tarvitsi nopeasti kuusi miljoonaa dollaria pystyäkseen maksamaan kauden ensimmäiset palkat.

McDonough ei ole tyhmä mies. Hänen oli pakko nähdä Blackhawksissa jotakin.

- Epäröin aluksi, kun Wirtzin perheen edustaja soitti ja ehdotti tapaamista. Kävin Rockyn kanssa hullulla lounaalla, josta tuli viisituntinen haastattelu, McDonough muistelee syksyä 2007.

- Tunnin jälkeen Rocky sanoi, että okay, menetän kaikki valttini kun sanon tämän, mutta haluan sinut Chicago Blackhawksin presidentiksi. Mietin viikon. Miksi jättäisin silloisen työni, yhden arvokkaimmista Pohjois-Amerikan ammattilaisurheilussa, tämän epävarman yrityksen takia? Puhuttiin uhkapelistä, McDonough kertoo.

- Se logo on minulle yksi voimakkaimmista ammattilaisurheilun symboleista. Se on niin vahva ja ladattu niin täyteen merkityksiä. Moni muukin oli varmasti miettinyt, että olisipa hienoa saada mahdollisuus päästä tuomaan Blackhawks takaisin. Ja: joukkue oli hyvä. Tuote oli hyvä.

Liki tyhjä halli järkytti


Niinpä. Joukkue oli hyvä. Se vain odotti, että joku tulisi ja avaisi kahleet. Ja kannattajat odottivat, että joku tulisi ja toisi mukanaan muutoksen.

Juuri Wirtzin kuoleman aikoihin alkoi Chicagon pelillinen nousu. Kuten Pittsburgh tai Washington, myös Chicago oli rämpinyt tarpeeksi pitkään pohjalla. Se oli päässyt varaamaan nipun loistavia pelaajia: etunenässä Patrick Kanen, joka voitti vuoden tulokkaan tittelin 2008, ja Jonathan Toewsin, josta tuli NHL:n historian kolmanneksi nuorin kapteeni viime kauden alussa.

Lisäksi seura on alkanut käyttää rahaa vapaisiin agentteihin. Rocky Wirtzin, toisin kuin wanhanaikaisen isänsä, sanotaan ymmärtävän, että tehdäkseen rahaa on käytettävä rahaa. Viime kesänä joukkue teki historiansa suurimman, 12-vuotisen ja 62,8 miljoonan dollarin sopimuksen Marian Hossan kanssa. Joulukuun alussa joukkue lukitsi ykköspuolustajansa Duncan Keithin 13-vuotisella, 72 miljoonan dollarin sopimuksella loppu-urakseen Chicagoon.

Kovia ja toimineita ratkaisuja, joiden varaan seuran pelillinen pohja rakentuu pitkäksi aikaa.

21-vuotiaat Toews ja Kane saivat niin ikään joulukuun alussa ensi kauden alusta voimaan astuvat 5-vuotiset, 31,5 miljoonan taalan sopimukset.

Chicagolla on NHL:n nuorin, nopein ja dynaamisin ydin. Tulevaisuus näyttää hyvältä.

Ei näyttänyt välttämättä silloin, kun McDonough mietti Rocky Wirtzin yllättävää tarjousta. Hän oli väistämättä seurannut ainakin syrjäsilmällään maineikkaan jääkiekkoseuran täydellistä alasajoa norsunluutornistaan Cubsissa.

- No, en tiennyt yksityiskohtia, mutta oli minulla jonkinlainen kuva, McDonough myöntää.

Se kuva kirkastui hänelle viisi vuotta sitten, eräänä sunnuntai-iltapäivänä, kun hän päätti viedä molemmat poikansa Blackhawksin peliin.

- Olin itse käynyt nuorena katsomassa kaikki mahdolliset pelit. Halusin poikieni kokevan saman, minkä itse olin kokenut. Toki tiesin, ettei se olisi samanlaista kuin Chicago Stadiumissa, jossa 16 666 (Madhouse on Madison) katsojaa huusi hulluna, mutta se oli silti järkytys, McDonough muistelee.

- Se oli sunnuntain iltapäiväpeli Ottawaa vastaan ja luulin, että peli alkaa kahdelta. Menimme hallille puoli kahden aikaan, portit olivat auki. Istuimme katsomoon. Kun kävelimme sisään, hallissa oli puolitoistatuhatta ihmistä enkä osannut sanoa, ovatko he paikannäyttäjiä tai hot dogin myyjiä, McDonough ihmettelee.

- Mietin silloin, että onko peli kuudelta vai peräti vasta puoli kahdeksalta. Sitten näin pelaajien tulevan alkulämmittelyyn. Peli oli tosiaan kahdelta ja kun se alkoi, katsomossa oli ehkä muutama tuhat ihmistä.

- Olin surullinen. Olin pettynyt. Minulla oli oma työni Cubsissa, mutta mietin, että mitä ihmettä Blackhawksille oli oikein tapahtunut?

Eikä hän ollut ainoa. Original Six -seurasta oli tullut naurunaihe. Tai enemmän: vihan kohde.

Bobby Hull takaisin perheeseen


Blackhawks liittyi vuonna 1917 perustettuun NHL:ään 1926. Seuran ensimmäinen omistaja, majuri Frederic McLaughlin nimesi joukkueen oman, ensimmäisen maailmansodan aikaisen pataljoonansa lempinimen mukaan Black Hawksiksi. Hänen vaimonsa suunnitteli logon, josta myöhemmin tuli yksi Amerikan tunnetuimmista ja voimakkaimmista urheilusymboleista.

1950-luvulla Blackhawks siirtyi Arthur M. Wirtzin haltuun. Kun hän kuoli, poika William W. Wirtz peri seuran ja alkoi johtaa sitä tavallaan.

1960-luku oli yhtä menestystä, mutta vuosi 1972 symboloi Bill Wirtzin tapaa johtaa kiekkoseuraansa, vaikka hyviä vuosia jatkui vielä kaksi vuosikymmentä.

Hän ei suostunut seurahistorian merkittävimmän pelaajan, aikansa ylivoimaisesti parhaan hyökkääjän Bobby Hullin palkkavaatimukseen. Hull siirtyi kilpailevan WHA:n Winnipeg Jetsiin, joka teki ”Golden Jetistä” jääkiekon ensimmäisen miljonäärin.

Hullin katkera ero Blackhawks-perheestä kesti näihin päiviin. McDonough houkutteli Hullin Blackhawksin lähettilääksi heti aloitettuaan uuden työnsä.

- On mahdotonta myydä tulevaisuutta, jos ei ole kiinteää suhdetta menneisyyteen, McDonough perustelee.

- Ja voidaksemme myydä ulospäin ajatusta, että Blackhawksissa puhaltavat uudet tuulet, meidän oli saatava takaisin paras pelaaja, joka on koskaan kantanut seuran paitaa.

Keskustelussa Hull latasi 35 vuoden patoumat McDonoughin päälle.

- Se oli rajua. Se oli armotonta. Se ei ollut henkilökohtaista, koska en ollut täällä silloin kun välirikko tapahtui, mutta otin varmaan sen 1,5-tuntisen aikana enemmän verbaalisia iskuja kuin koko elämäni aikana yhteensä. Mutta hänen täytyi saada päästää se ulos – ja minun täytyi kuulla se.

- Kun hän lähti, kättelin häntä ovensuussa, katsoin silmiin ja sanoin, Bobby, me haluamme sinut takaisin tähän organisaatioon. Luuletko, että sovittelu on mahdollinen? Hän käski soittaa viikon päästä.

Tänään Hull on hymyilevä Blackhawksin lähettiläs, joka kiertää tapahtumissa ja seurustelee tärkeiden yhteistyökumppanien kanssa otteluissa. Kun hänen pulleat kasvonsa näytetään valotaululla, yleisö räjähtää huutoon.

Veikkaajan sisäpiirilähteiden mukaan Hullin, Stan Mikitan ja Tony Espositon lähettiläsohjelmassa ei ole kysymys vain rakkaudesta vanhaa seuraa kohtaa: kukin kuittaa tiettävästi 250 000 taalaa kaudessa siitä, että he levittävät hyvää sanomaa Blackhawksista.

- Emme silloin vielä edes tajunneet, että Bobby, Stan ja Tony toivat tullessaan pari sukupolvea Blackhawksista vieraantuneita ihmisiä takaisin. Bobby itse ei ollut missään tekemisissä Blackhawksin kanssa 35 vuoteen, McDonough sanoo.

Uusi halli hurmasi hetken


Blackhawks oli NHL:n mahtiseura vielä pitkään 1990-luvulle, mutta muutto United Centeriin 1994 tuhosi jotakin ainutlaatuista. Seuran edelliset katsojaennätykset ovat neitsytkaudelta 1994–95 uudessa areenassa, mutta kovin paljon hauskoja hetkiä ei kadun uudella puolella saatu viettää. Syy oli William Wirtzin, joka suututti kannattajat. Hän sai paikalliselta lehtimieheltä Bob Verdiltä lempinimen ”Dollar Bill”, koska vuosi toisensa jälkeen joukkueen parhaat pelaajat siirtyivät muualle.

Seuran asennemuutosta korostaa, että Verdi on nykyään töissä seurassa historioitsijana. Jos Bill Wirtz tietäisi tämän, hän ei nauraisi.

Viha tiivistyi Mark Weinbergin suosittuun kirjaan Career Misconduct: The Story of Bill Wirtz's Greed, Corruption, and the Betrayal of the Blackhawks' Fans, jossa piirrettiin kuva Chicagon kannattajat ja jääkiekon raiskaavasta ahneesta roistosta.
ESPN:n nimesi Wirtzin Pohjois-Amerikan kolmanneksi ahneimmaksi ammattilaisurheiluseuran omistajaksi vuonna 2002. Vuonna 2004 ESPN rankkasi Blackhawksin Pohjois-Amerikan huonoiten johdetuksi ammattilaisorganisaatioksi.
Sitä se toki olikin. Joukkue oli huono.

Tuomo Ruutu muistaa tulokaskautensa 2003–4 Chicagossa. 20 voiton kausi tuotti 59 pistettä ja joukon harmaita hiuksia. Se oli aikaa ennen palkkakattoa. Joukkueen tehokkain pelaaja oli Tyler Arnason (55 pistettä), joka ei enää mahdu pelaamaan NHL:ssä.

- Joku Detroit heitti ylivoimapeliin Brett Hullia, Steve Yzermania, Brendan Shanahania ja vastaavia. Kyllä siinä sai aika kovaa luikata, kun kahdeksan kertaa pelattiin niitä vastaan, silloisen joukkueen paras maalintekijä, 23 osumaa iskenyt Ruutu hymähtää.

Wirtz oli jääräpää, joka ei pyörtänyt koskaan päätöksiään. Mutta Wirtz oli myös lojaali, joillekin liian lojaali.

- Mielestäni ilmapiiri ei ollut progressiivinen. En usko, että ihmisiä johdettiin tai vaatimustaso olisi ollut kovin korkea, McDonough sanoo.

Dollari-Bill nimesi Bob Pulfordin päävalmentajaksi ja GM:ksi 1977, jossa virassa 74-vuotias Pulford edelleen olisi, jos valta ei olisi vaihtunut.

- Mitä muuta hän olisi voinut tehdä? Ainoa, mitä hän tiesi jääkiekosta oli, että Pulford on loistava kiekkomies, nimettömänä pysyttelevä sisäpiiriläinen paljastaa.

- William Wirtz oli mainio, huumorintajuinen, lojaali ja uskomattomaan antelias mies. Mutta hän ei ymmärtänyt tämän päivän jääkiekkobisneksestä mitään, sisäpiirilähde sanoo.

- Mutta jos joku meni hänen ovelleen ja pyysi apua, hän ei koskaan kieltäytynyt. Hän lahjoitti valtavat summat rahaa ilman, että kukaan sai koskaan tietää, sama sisäpiirilähde kertoo.

Ikävä kyllä hänen piti kuolla ennen kuin Blackhawks saattoi syntyä uudestaan. Niin julmalta kuin se kuulostaakin, Chicagon uusi tuleminen alkoi, kun William W. Wirtz menehtyi 77-vuotiaana syöpään 26. syyskuuta 2007. Hänen isänsä Arthur oli ostanut seuran 1954 ja hän itse oli toiminut sen puheenjohtajana 41 vuotta, mutta hänen arkkunsa oli tuskin peittynyt mullalla, kun vanhin poika Rocky aloitti kaikkien aikojen kurssinmuutoksen.

Rocky teki kaiken juuri päinvastoin kuin isänsä. Karrikoidusti sanoen Rocky Wirtz ja McDonough ovat matkanneet menestykseen tanssien Williamin haudalla.

Blackhawks ei vielä päässyt pudotuspeleihin kaudella 2007–08, mutta seuraavaksi vuodeksi kausikorttien määrä pomppasi alle 4 000:sta 14 000:een ja NHL:n nuorin joukkue meni konferenssifinaaliin.

Jos Rockyn kasvot vilahtavat ottelun aikana valotaululla, hän saa raikuvat suosionosoitukset. Isälle buuataan jopa hänen kuolemansa jälkeen. Toisin kuin omistajan aitiossa viihtynyt etäinen isänsä, Rocky istuu tavallisella katsomopaikalla kymmenennellä rivillä ja kättelee kannattajia iloisesti.


McDonoughin kolme ehtoa

Rocky kuunteli kasvot kovina yleisön säälimättömän buuauksen United Centerissä 7. lokakuuta 2007, kun silloinen GM Dale Tallon yritti pitää puhetta vastikään edesmenneen isä-Wirtzin muistoksi.

Se taatusti sattui – mutta vain vahvisti hänen uskoaan uudistuksiin.

Rocky antoi McDonoughille vapaat kädet, mutta se ei selitä sitä, miksi jääkiekosta ennen kiinnostumaton poika alkaa johtaa seuraa sellaisella tarmolla.

- Rocky on kunnianhimoinen mies. Ja luulen, että menestyvä Blackhawks tukee hänen pääliiketoimiaan, McDonough sanoo.

1,3 miljardin dollarin liikevaihdolla pyörivä Judge & Dolph toimittaa 33 prosenttia kaikesta Illinoisin osavaltion alkoholista, ja joka kerta kun Blackhawks iskee maalin, nousee Chicagon sadoissa urheilubaareissa tuoppi.

- Kaikki lähtee Rockysta. Jos hän ei olisi ostanut suunnitelmaa, mikään ei olisi muuttunut. Mutta kun tulin seuraan, huomasin että kaikki oli paljon pahemmin kuin olin kuvitellut, McDonough sanoo.

McDonough asetti kolme ehtoa.

- Kotipelit oli saatava televisioon. Se oli ihan ensimmäinen asia. Miksi? No, ensinnäkin olimme viimeinen Pohjois-Amerikan ammattilaisjoukkue, jonka kotipelit eivät näkyneet televisiossa. Ja voidaksesi myydä tuotetta, se on tehtävä tunnetuksi, McDonough sanoo.

- Televisio oli äärimmäisen tärkeä asia. Meidän fanimme olivat olleet työttöminä 35 vuotta.

Kenellekään ei koskaan selvinnyt, miksi vanha Wirtz oli vastustanut kotiotteluiden televisioimista.

- Hän perusteli kantaansa kerran sillä, että olisi lipun ostajia kohtaan väärin antaa tuote ilmaiseksi koteihin.
Vanha Wirtz oli rautainen liikemies, mutta kenellekään ei selvinnyt, miksi hän teki niin järkyttävän huonoa ja kapea-alaista bisnestä jääkiekossa. Näytti kuin hän olisi ehdoin tahdoin ajanut rakkaan seuransa turmioon.

- Hän oli mitä ilmeisimmin briljantti bisnesmies, mutta... me päätimme toimia eri tavalla, lähestyä asioita eri lailla. Minulta on kysytty usein esimerkiksi hänen kantaansa televisioon. En tiedä sitä, mutta mitä ilmeisimmin, uskoakseni, se oli hänelle periaatekysymys ja se päätös oli sementoitu.

McDonough neuvotteli nopeasti tv-sopimuksen, ja tällä hetkellä Blackhawks on yksi NHL:n katsotuimmista joukkueista. Mutta hän teki myös kovia ratkaisuja.

- Halusin valita henkilökuntani.

McDonough sanoo vihaavansa sanoja ”potkut” tai ”erottaminen”, mutta sen jälkeen kun hänet oli nimetty seuran presidentiksi 20. marraskuuta 2007, Blackhawksin noin 80 toimistohenkilöstä vaihtui 18 ensimmäisen kuukauden aikana noin 50–60.

- Kun ihminen on ollut tietyssä ympäristössä riittävän kauan, ihmisluonne ei mahdollista muutosta. Kaikki haluavat muuttua ja he ovat valmiita yrittämään, mutta he eivät vain pysty, kun kaikki muu muuttuu; tahti kovenee ja vaatimustaso kasvaa, McDonough sanoo.

Kolmas McDonoughin ehto liittyi tekemisen tasoon.

- Halusin, että kaikki tehtäisiin Blackhawksin tavalla ja että toimisimme joka saralla eliittiorganisaation tavoin.

Vanhan Wirtzin aikaan joukkue säästi kaikessa. Pelaajat eivät saaneet viedä kesäksi edes pelikasseja mukanaan.

- Sanoin Rockylle ihan aluksi, että meidän on lähestyttävä kaikkea uudella tavalla. Meidän pitää kohdella pelaajiamme paremmin kuin mikään muu organisaatio NHL:ssä. Me uusimme pukuhuoneen, me yövymme viiden tähden hotelleissa, lentokoneen pitää olla viimeisen päälle. Haluan, että kaikki olosuhteet ovat niin hyvät kuin mahdollista, koska Blackhawksista pitää tehdä houkutteleva kohde vapaille agenteille. Eikä vain ulkopuolelta tuleville vaan myös omille, jotka haluamme pitää.

- Me emme olleet kohdelleet pelaajiamme niin hyvin kuin pitäisi. Me olimme sodassa vanhojen pelaajiemme kanssa, olimme sodassa moneen eri suuntaan. Oli sisäisiä riitoja, McDonough luettelee.

Yksi sisäisistä riidoista oli McDonoughin ja silloisen GM:n Dale Tallonin julkinen nokittelu. Tallon, seuran vanha pelaaja, oli erittäin suosittu – ja hyvin pitkälle hänen aikanaan seuran pelillinen kurssinmuutos otettiin – mutta hän sai vajaa vuosi sitten kenkää muotovirheen vuoksi.

Seura lähetti viime kesänä vähimmäistarjoukset kahdelle vapaalle agentilleen Kris Versteegille ja Cam Barkerille kirjeitse. NHL:n pelaajayhdistyksen mukaan ne saapuivat perille liian myöhään, joten kaksikosta tuli rajoittamattomia vapaita agentteja – ja heille oli maksettava paljon enemmän.

Tallon sai potkut, mutta ylennettiin heti perään neuvonantajaksi eli hänet ostettiin hiljaiseksi. Hänen tilalleen nousi valmentajalegenda Scotty Bowmanin poika Stan, joka sisäpiiriläisten mukaan oli enemmän vastuussa kirjeiden lähettämisestä kuin Tallon. Myöhemmin isä Scotty palkattiin konsultiksi.

- Jouduin tekemään hyvin epäsuositun ratkaisun erittäin suositun henkilön kohdalla, McDonough sanoo.

- Mutta sydämessäni tiedän, että se oli oikea ratkaisu tämän organisaation kannalta pitkällä aikavälillä. Meidän oli tehtävä isoja muutoksia. Paljon.

Nuoren joukkueen uhkakuvat


Chicago ehti olla pari vuosikymmentä pysähtyneisyyden symboli NHL:ssä. Nyt se on eteenpäinmenon symboli, sekä jäällä että sen ulkopuolella. Joukkue on nuori, toimistohenkilökunta on nuorta. Stan Bowman, 36, on NHL:n nuorin GM.

- Toimistohenkilökunnan keski-ikä on 31. Ja meillä on varmasti nuorin fanipohja, koska menetimme pari sukupolvea kannattajia, McDonough sanoo.

Chicago järjestää ainoana NHL-joukkueena kesällä fanitapaamisen.

- 15 000 fania saapuu paikalle kolmeksi päiväksi tapaamaan nykyisiä ja entisiä pelaajia. Meidän on saatava luotua ympäri vuoden jatkuvaa liiketoimintaa, McDonough sanoo.
Kaukalossa Chicago on dynaaminen ja vauhdikas joukkue, joka pelaa NHL:n moderneinta jääkiekkoa.

Mutta tässä kaikessa piilee vaara. Onko vauhtia jo liikaa? Kenellekään ei ollut yllätys, että netin kautta levinneet skandaalikuvat NHL-pelaajista limusiinin kyydissä vahvassa humalassa, ilman paitoja ja tytöt kainalossa, olivat Patrick Kanesta ja kumppaneista.

- Kysynkin koko ajan, että onko kaikki tapahtunut liian nopeasti? Sillä emme ole saavuttaneet vielä mitään. Emme ole voittaneet Stanley Cupia. Kun ensimmäisen kerran, nanosekunniksikin, pysähtyy ihailemaan saavutuksiaan, on kehitys pysähtynyt, McDonough linjaa.

NHL:n sisäpiireissä Chicagoa ihaillaan, mutta heti perään luetellaan joukko uhkakuvia. Yksi niistä liittyy joukkueen nuoruuteen. Pitkäaikaisimmat pelaajat, kuten puolustaja Keith, ovat pelanneet joukkueessa vasta muutaman vuoden.
Joukkueen pahat tavat ovat laajasti tiedossa. Chicagoa pidetään NHL:n ankarimmin juhlivana joukkueena, mutta ihmekös tuo. Laumalle parikymppisiä miljonäärejä lyödään kymmenmiljoonaisen metropolin avaimet käteen ja sanotaan, että tehkää mitä huvittaa.

Chicagolla on mahtava mahdollisuus voittaa mestaruus vaikka tänä keväänä, mutta joukkueen asetelma on räjähdysherkkä.
Kokoonpanossa on paljon pelaajia, joista on kiva olla tähtiä. Kaikki tapahtui niin nopeasti, ettei seuraan ehtinyt muodostua samanlaista nöyryyttä kuin esimerkiksi Detroitissa on Steve Yzermanin jäljiltä. Detroitissa kukaan ei kasva seuraa suuremmaksi, Chicagossa 178-senttisen Patrick Kanen ego mahtuu hädin tuskin United Centeriin.

Chicagon onneksi kapteeni Toews on vakavamielistä sorttia, mutta hänkään tuskin pystyy 21-vuotiaana kääntämään Chicagon hyvää vauhtia väärään suuntaan kasvavaa seurakulttuuria.

Päävalmentaja Joel Quennevillen pelitapa on riskialtis, koska kokenut valmentaja on ihailtavasti rohkaissut nuorta joukkuettaan käyttämään vahvuuksiaan.

Pelitapa on kaikkea muuta kuin nöyrä. Ja se perustuu maalintekoon. Blackhawks on yhtä kuin vauhti, vauhti ja vielä suurempi vauhti.

Kolme kautta Chicago on ratsastanut yhä kasvavalla aallolla. Mutta enää kärkijoukkue ei saa varata ensimmäisenä.

- Jos kysyttäisiin organisaation tärkeintä yksittäistä henkilöä, moni varmaan sanoisi, että presidentti. Tai GM. Tai päävalmentaja. Minulle tämän organisaation tärkein tehtävä on scoutingin johtajalla. Jos et scouttaa hyvin, huonosti käy, McDonough sanoo.

Blackhawksin on tehtävä todella huolellista pelaaja-arviointia jatkossa.

Ensi kaudeksi kehitteillä on jo iso ongelma. Kun nuorten ydinpelaajien jättisopimukset astuvat voimaan, on sopimuksen alla 16 pelaajaa ja palkkakulut melkein miljoona taalaa yli todennäköisen palkkakaton.

Chicagon on siis pudotettava palkkakulujaan tuntuvasti ja hankittava kentällinen erittäin edullisia peruspelaajia. Yhtälö ei ole helppo, mutta ainakin Chicagolla on millä tehdä kauppaa.

- On totta, että meidän on mietittävä todella tarkkaan askeleemme, mutta ei meidän tilanteemme ole merkittävästi erilainen kuin monen muunkaan joukkueen. Meillä on kesä aikaa tehdä ratkaisumme, McDonoughin neuvonantaja Al MacIsaac sanoo.

Blackhawksia on ollut helppo myydä kaksi viime kautta. Mutta jokainen tietää, ettei kasvu jatku ikuisesti. Joskus tulee vaikea kausi.

- Voittaminen on kautta aikojen paras markkinointi-idea. Se on totta. Mutta on satoja muita keinoja täyttää areena. Sanon aina, että meidän on lähdettävä jokaiseen kauteen olettamuksella, ettemme voita yhtään peliä ja jokainen voitto on bonus. Ja vaikka emme voittaisi peliäkään, areena on saatava täyteen, McDonough korostaa.

Madhousen hengessä


United Center kohoaa karuna kolossina keskellä laajaa parkkipaikkaa Madison Streetin varrella, kymmenen minuutin päässä Chicagon keskustasta. Toisella puolen katua seisoi legendaarinen Chicago Stadium, alkuperäinen Madhouse on Madison, jossa Hull ja kumppanit pelasivat Blackhawksin logon ikuisesti jääkiekon kansallisaarteiden joukkoon.

Vierasjoukkueet pelkäsivät Stadiumia. Alue oli vielä 1990-luvulla Chicagon pahamaineisimpia. Kodittomat pitivät tulta tynnyreissä ja kerjäsivät ohikulkijoilta rahaa. Vieraspaikkakuntalaisille sanottiin, että älä pysähdy punaisiin valoihin, kun lähdet ottelun jälkeen kotiin.

Madhouse on Madison purettiin sen jälkeen, kun seura oli muuttanut kadun toiselle puolelle uuteen United Centeriin 1994. William Wirtz laskeutui kansan pariin seuraamaan historiallista tapahtumaa.

Hän seisoi väkijoukossa katsomassa, kun valtavat teräskuulat moukaroivat legendaarisen areenan tiili kerrallaan muruiksi.
Tunteettomaksi ja kylmäksi haukuttu Wirtz itki.

Nyt alue on rauhoittunut. Chicago Stadiumia ei ole. Tontille nousee lähivuosina Blackhawksin uusi harjoituskeskus, mutta nyt siinä on mustaa asvalttia. Mutta Madhousen henki on palannut. Kenties voimakkaampana kuin koskaan. Ehkäpä nyt on Wirtzin vuoro nauraa.

Kommentit

    Näytä lisää
    Kommentointi on päättynyt
    Näitä luetaan!
    1. 1

      Naisen alastoman ruumiin vierestä löytyi kastikekauha, jonka hirvittävä tarkoitus selvisi pian poliisille – missä ovat heidän murhaajansa?

    2. 2

      Tyly muutos ensi viikon sääennusteeseen: +30 asteen helleaalto koukkaakin Venäjälle – Suomeen luvassa jotain ihan muuta

    3. 3

      Vesan mökkipihalla tapahtunut ”kylmäverinen rikos” tallentui videolle – pääepäilty on ketterä ja katala peto

    4. 4

      Onko tässä maailman seksikkäin pilotti? Susanna ohjaa suuria lentokoneita ja elää luksuselämää – ”Meidän täytyy antaa ammattimainen kuva”

    5. 5

      Jimi, 12, rakensi juhannuksen näppärimmän tee-se-itse-grillin ja säästi 15 senttiä: ”Päihittää megagrillit”

    6. 6

      Yksi tehtävä juhannusaatolta herätti kysymyksiä Hämeen poliisissa: ”Mitä ihmettä ihmisten mielessä liikkuu”

    7. 7

      NHL:ssä kaikkien aikojen suomalaisdraft – tätä komeaa listaa kelpaa katsella

    8. 8

      Vanhemmat väittävät elävänsä universumin energialla – äiti ei syönyt edes raskaana ollessaan: ”Ravitsin poikaani rakkaudellani”

    9. 9

      Pirullisen vaikea tarkkuustesti testaa hoksottimesi

    10. 10

      Muodokas Nicki Minaj antiikin jumalattarena – kyseenalainen video antavasta asusta hämmentää: ”Jokainen tietää, mitä teen”

    11. Näytä lisää
    1. 1

      Yksi tehtävä juhannusaatolta herätti kysymyksiä Hämeen poliisissa: ”Mitä ihmettä ihmisten mielessä liikkuu”

    2. 2

      Kris Jennerin paljastavasta salikuvasta löytyi nolo moka: kuvanmuokkaus meni pahasti pieleen – jopa fanit kritisoivat: ”Surullista!”

    3. 3

      Lentoemäntä Martinalla on Euroopan suurimmat rinnat – haaveilee nyt yhtä äärimmäisestä pepusta: kirurgeilta täystyrmäys

    4. 4

      Pirullisen vaikea tarkkuustesti testaa hoksottimesi

    5. 5

      Yleisö hiljeni ja odotti Nummirockissa: Se hetki, kun mies kosii kesken suosikkibändin keikan – ”Tiesin kyllä mitä vastaan”

    6. 6

      Kouvolalainen Markku on käynyt Pohjois-Koreassa yli 30 kertaa auttamassa – Kuvat suljetusta diktatuurista kertovat paljon

    7. 7

      Ykköskierroksella varattu suomalaislupaus pettyi – ”Kaikki ei napsahtanut kohdilleen”

    8. 8

      Miro Heiskanen teki kiekkohistoriaa – NHL:n varaustilaisuudessa kaikkien aikojen suomalaisvuosi

    9. 9

      Naisen alastoman ruumiin vierestä löytyi kastikekauha, jonka hirvittävä tarkoitus selvisi pian poliisille – missä ovat heidän murhaajansa?

    10. 10

      Onko tässä Suomen komein halkopino? Kaikkien halkopinojen äitiin upposi 15 kuutiota pilkkeitä

    11. Näytä lisää
    1. 1

      Kesäyö innosti pariskunnan niin villiin seksiin, ettei tuhoilta vältytty – leirintäalueen johtaja kertoo näkymästä, joka ei unohdu

    2. 2

      Lentoemännän yksinkertainen vessakikka toimii yhtä varmasti myös kotona

    3. 3

      8 naista kertoo, millaiset seksiehdotukset oikeasti toimivat: ”Se on varma keino”

    4. 4

      Kasperi Kapanen toi kanadalaisrakkaansa Suomeen – 18-vuotias Annika käänsi katseita Kuopion rannoilla pepun paljastavissa bikineissä

    5. 5

      Martina Aitolehden kipujen syy selvisi: Lääkäriltä tyly tuomio – ”Kyyneleethän siinä pääsi”

    6. 6

      Entinen miljonääri luopui kaikesta ja muutti hökkeliin autiolle saarelle – 20 vuotta eikä ole katunut päivääkään

    7. 7

      Kotihälytyskeikalla odotti näky, joka riipaisi jopa vanhan sosiaalityöntekijän sydäntä – viranomaiset vetoavat juhannusjuhlijoihin

    8. 8

      23 asiaa, jotka mullistuvat uudessa alkoholilaissa – kapakoiden aukioloajat, neloskalja kauppoihin...

    9. 9

      Metsämustikoissa voi piillä vaarallinen loinen – onko syytä huoleen?

    10. 10

      Saako 15-vuotias olla yötä tyttöystävän luona? Psykologi: ”Vanhemmuuteen kuuluu estää yhdessä yöpymiset”

    11. Näytä lisää
    Näitä luetaan!
    1. 1

      Naisen alastoman ruumiin vierestä löytyi kastikekauha, jonka hirvittävä tarkoitus selvisi pian poliisille – missä ovat heidän murhaajansa?

    2. 2

      Tyly muutos ensi viikon sääennusteeseen: +30 asteen helleaalto koukkaakin Venäjälle – Suomeen luvassa jotain ihan muuta

    3. 3

      Vesan mökkipihalla tapahtunut ”kylmäverinen rikos” tallentui videolle – pääepäilty on ketterä ja katala peto

    4. 4

      Onko tässä maailman seksikkäin pilotti? Susanna ohjaa suuria lentokoneita ja elää luksuselämää – ”Meidän täytyy antaa ammattimainen kuva”

    5. 5

      Jimi, 12, rakensi juhannuksen näppärimmän tee-se-itse-grillin ja säästi 15 senttiä: ”Päihittää megagrillit”

    6. Näytä lisää
    1. 1

      Yksi tehtävä juhannusaatolta herätti kysymyksiä Hämeen poliisissa: ”Mitä ihmettä ihmisten mielessä liikkuu”

    2. 2

      Kris Jennerin paljastavasta salikuvasta löytyi nolo moka: kuvanmuokkaus meni pahasti pieleen – jopa fanit kritisoivat: ”Surullista!”

    3. 3

      Lentoemäntä Martinalla on Euroopan suurimmat rinnat – haaveilee nyt yhtä äärimmäisestä pepusta: kirurgeilta täystyrmäys

    4. 4

      Pirullisen vaikea tarkkuustesti testaa hoksottimesi

    5. 5

      Yleisö hiljeni ja odotti Nummirockissa: Se hetki, kun mies kosii kesken suosikkibändin keikan – ”Tiesin kyllä mitä vastaan”

    6. Näytä lisää
    1. 1

      Kesäyö innosti pariskunnan niin villiin seksiin, ettei tuhoilta vältytty – leirintäalueen johtaja kertoo näkymästä, joka ei unohdu

    2. 2

      Lentoemännän yksinkertainen vessakikka toimii yhtä varmasti myös kotona

    3. 3

      8 naista kertoo, millaiset seksiehdotukset oikeasti toimivat: ”Se on varma keino”

    4. 4

      Kasperi Kapanen toi kanadalaisrakkaansa Suomeen – 18-vuotias Annika käänsi katseita Kuopion rannoilla pepun paljastavissa bikineissä

    5. 5

      Martina Aitolehden kipujen syy selvisi: Lääkäriltä tyly tuomio – ”Kyyneleethän siinä pääsi”

    6. Näytä lisää